Curiosidades del mundo animal

Reflejo de Flehmen - Qué es y qué animales lo tienen

 
Nick A. Romero H.
Por Nick A. Romero H., Biólogo y educador ambiental. 20 septiembre 2023
Reflejo de Flehmen - Qué es y qué animales lo tienen

Los animales requieren para su desarrollo y supervivencia poder percibir lo que ocurre en su medio, ya que el mismo está cargado de información relevante para ellos. Por otro lado, la comunicación, principalmente entre animales de la misma especie, es también un proceso muy importante. En este sentido, tanto la percepción del medio como la comunicación están asociados con aspectos como la reproducción, la alimentación y los posibles peligros, todos indispensables para cualquier animal. Una de las formas de percibir el medio y de la comunicación intraespecies es mediante la química, de modo que los animales están dotados de diversas adaptaciones para interpretar este tipo información.

En línea con lo anterior, algunas especies captan mensajes químicos a través de un mecanismo conocido como reflejo de Flehmen. Sigue leyendo este artículo de ExpertoAnimal para saber qué es este reflejo y qué animales lo tienen.

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Índice
  1. ¿Qué es el reflejo de Flehmen?
  2. Animales que tienen el reflejo de Flehmen
  3. ¿Cómo funciona el órgano vomeronasal?

¿Qué es el reflejo de Flehmen?

El reflejo de Flehmen, también conocido como respuesta o reacción de Flehmen, es un mecanismo que tienen algunos animales para percibir las feromonas y otros tipos de olores y llevarlos hasta el órgano vomeronasal. Este mecanismo consiste en hacer una retracción del labio superior, es decir, lo curvan hacía atrás, de modo que los dientes delanteros y las encías quedan expuestos; además, arrugan la nariz, hacen una respiración profunda, y, en ciertos casos, elevan o posicionan la cabeza hacia arriba. Este comportamiento dura algunos segundos y el animal lo puede realizar sobre alguna sustancia que esté en el suelo o directamente pegando su nariz a otro individuo. De esta manera, el reflejo de Flehmen se ejecuta para que el animal pueda percibir mucho mejor las feromonas y otros olores.

¿Para qué sirve el reflejo de Flehmen?

Inicialmente, se pensaba que esta reacción era parte del comportamiento sexual de los machos, los cuales la usaban para identificar si una hembra estaba en celo, ya sea oliendo sus excrementos o los propios genitales. De este modo, se creía que era un proceso quimiosensorial realizado en el órgano vomeronasal. No obstante, se ha descubierto que el reflejo de Flehmen lo realizan tanto machos como hembras de todas las edades, por lo que no puede ser considerado un comportamiento exclusivamente sexual de los machos. Así, un estudio [1] determinó que, por ejemplo, los potros (Equus caballus) tienen el reflejo de Flehmen con más frecuencia durante su primer mes de vida, y aunque se puede observar más en los potros machos que en las hembras, no hay diferencias tan significativas.

También se sabe que en las ovejas el reflejo de Flehmen se observa después de que un macho huela la orina de la hembra, pero tanto el tiempo de duración como la intensidad pueden ser variables. Además, no hay una correlación entre la etapa del ciclo reproductivo de la hembra y la duración del reflejo. Sin embargo, sí pueden ocurrir reflejos cuando el macho huele la vulva y, además, llegan a ser más intensos si ocurre un día antes del estro de la hembra. De esta manera, en este caso concreto, hay evidencias que apoyan la idea que el reflejo de Flehmen se usa para que el macho confirme si la hembra se encuentra en estado reproductivo.

Ante lo planteado, podemos entonces concluir que si bien el mecanismo de Flehmen ocurre en ciertos animales y es usado por los machos para confirmar si una hembra está en la etapa reproductiva, no es exclusivo para esto, ya que las propias hembras adultas y las crías también lo llevan a cabo. De este modo, se utiliza para tener información química, distinta a la sexual, de otros individuos de la especie.

De forma resumida, entre las funciones que tiene el reflejo de Flehmen encontramos:

  • Indicar a los machos el estado reproductivo de las hembras.
  • Sincronización reproductiva entre hembras de algunas especies.
  • Inspección de las crías recién nacidas para conocer su estado.
  • Comunicación entre especies, por ejemplo, para marcar territorio.
Reflejo de Flehmen - Qué es y qué animales lo tienen - ¿Qué es el reflejo de Flehmen?

Animales que tienen el reflejo de Flehmen

El reflejo de Flehmen ocurre en animales mamíferos, pero no en todos. No obstante, Algunos de los animales que tienen el reflejo de Flehmen son:

  • Gatos.
  • Tigres.
  • Leones.
  • Elefantes.
  • Jirafas.
  • Bisontes.
  • Tapires.
  • Cabras.
  • Ovejas.
  • Caballos.
  • Llamas.
  • Antílopes.
  • Hipopótamos.
  • Rinocerontes.

Ahora, es importante tener presente que el órgano vomeronasal también está presente en algunos reptiles y anfibios, como serpientes y salamandras. No obstante, aunque estos también lo utilicen como un receptor quimiosensorial, el reflejo de Flehmen es el conjunto de movimientos que hacen solo ciertos mamíferos para poder activar el procesamiento del órgano, ya que la serpientes, por ejemplo, para activarlo deben sacar su lengua.

¿Cómo funciona el órgano vomeronasal?

Ya sabemos que el reflejo de Flehmen forma parte de la comunicación química entre los individuos de una especie. Es de tipo quimiosentorial y se procesa por el órgano vomeronasal. Ahora bien, ¿qué es este órgano, dónde está y cómo funciona?

El órgano vomeronasal, llamado también órgano de Jacobson, forma parte del sistema olfativo de los animales que lo poseen, por tanto, es un órgano sensorial. Como hemos explicado, la función principal de este órgano es detectar y analizar las feromonas y otros olores que individuos de su misma especie han dejado en el medio, y que llegan gracias al reflejo de Flehmen. Este órgano consiste en dos pequeños sacos localizados en la parte superior del paladar, cerca del hueso vómer, de ahí su nombre, y conecta con la cavidad nasal.

El funcionamiento del órgano vomeronasal o de Jacobson es el siguiente:

  1. El animal se acerca a la zona que tiene la señal olfativa, abre la boca, levantando el labio superior, e inspira para llevar el aire hasta el órgano vomeronasal. Por ello, si observas que tu gato olfatea con la boca abierta, está iniciando este mecanismo.
  2. El órgano, gracias a su función sensorial olfativa secundaria, es capaz de percibir y procesar las feromonas y también otros olores particulares que dan información al animal.

El órgano vomeronasal no detecta compuestos químicos volátiles, es decir, que se evaporan con facilidad en el ambiente. Es por eso que el animal debe acercarse a la fuente del olor para captar directamente la señal química y procesarla. Por esto, es normal observar a un macho inspeccionar la orina o la propia vulva de la hembra, o a una madre olfatear a la cría mediante el reflejo de Flehmen (boca abierta, inspirando, etc.).

Ahora que sabes qué es el reflejo de Flehmen en gatos, caballos y otros animales, y cómo funciona el órgano de Jacobson, no dejes de aprender y consulta este otro artículo: "¿Cómo es el olfato de los gatos?".

Reflejo de Flehmen - Qué es y qué animales lo tienen - ¿Cómo funciona el órgano vomeronasal?

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Referencias
  1. Weeks, J. W., Crowell-Davis, S. L., & Heusner, G. (2002). Preliminary study of the development of the Flehmen response in Equus caballus. Applied Animal Behaviour Science, 78(2-4), 329-335.
Bibliografía
  • Hart, B. L. (1983). Flehmen behavior and vomeronasal organ function. In Chemical signals in vertebrates 3 (pp. 87-103). Boston, MA: Springer US.
  • Bland, K. P., & Jubilan, B. M. (1987). Correlation of flehmen by male sheep with female behaviour and oestrus. Animal behaviour, 35(3), 735-738.
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