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¿Qué comen las ballenas?

Por Cristina Pérez Simón, Bióloga y estudiante de Agroecología. Actualizado: 30 marzo 2020
¿Qué comen las ballenas?

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Las ballenas son mamíferos pertenecientes al grupo de los cétaceos, junto a delfines, marsopas, orcas, cachalotes y zifios. Sin embargo, a diferencia del resto, las ballenas son misticetos. Esto quiere decir que no tienen dientes, una característica que condiciona mucho su alimentación.

Como veremos, la alimentación de la ballena se basa en animales muy pequeños, por lo que consume enormes cantidades de ellos. ¿Quieres saber quiénes son estos enigmáticos animales? ¡Sigue leyendo!, porque en este artículo de ExpertoAnimal, te contamos qué comen las ballenas, los gigantes de los océanos.

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Tipos de ballenas

En Biología, el término ballena se emplea exclusivamente para la familia de los balénidos. Sin embargo, de manera coloquial se conoce como ballena a otros muchos cetáceos:

  • Balénidos: son misticetos (ballenas barbadas) y se alimentan por filtración. Este grupo incluye a las ballenas francas y la ballena de Groenlandia.
  • Balenoptéridos o rorcuales: son, también, ballenas barbadas. Entre estos se encuentra el animal más grande del mundo, la ballena azul, y la conocida ballena jorobada.
  • Escríctidos o ballenas grises: son odontocetos (ballenas dentadas), como los delfines y el resto de cetáceos.

En este artículo vamos a hablar exclusivamente de las “ballenas barbadas”, incluyendo a los rorcuales. Si quieres tener más claro qué son las ballenas, te recomendamos leer este artículo sobre Tipos de ballenas.

¿Qué comen las ballenas? - Tipos de ballenas

Alimentación de la ballena

La alimentación de la ballena se basa en un proceso de filtración. Para ello, presentan unas estructuras conocidas como barbas que cuelgan del maxilar superior (como nuestros dientes). Se trata de una serie de fibras que podemos comparar con las cerdas de un cepillo.

Cuando encuentran comida, estos animales abren sus enormes mandíbulas y tanto el alimento como el agua entra en su boca. Después, empujan la lengua contra el paladar, desde la parte posterior hasta la boca, mientras mantienen la boca casi cerrada. Así, gracias a la presencia de las barbas, consiguen que el agua salga hacia el exterior, quedando el alimento retenido en la cavidad bucal. Por último, tragan el alimento y también otras sustancias residuales que puedan existir en el océano, como los plásticos.

¿Qué comen las ballenas?

Ahora que sabemos algo más sobre cómo se alimentan estos animales, seguramente te preguntes qué comen las ballenas. Aunque la alimentación depende de los lugares que frecuentan, podemos hablar de un alimento muy común a todas ellas: el plancton. Pero ¿qué es esto exactamente? ¡Vamos a verlo!

¿Qué es el plancton?

El plancton es un conjunto de organismos muy pequeños que viven suspendidos en el agua. Entre ellos se encuentran:

  • Bacterias.
  • Protistas.
  • Vegetales (fitoplancton).
  • Animales (zooplancton).

La alimentación de la ballena se basa en el último componente, es decir, son animales carnívoros.

El zooplancton

El zooplancton incluye a animales muy pequeños que se alimentan del resto de integrantes del plancton. Se trata de crustáceos adultos, como el kril o los copépodos, y de larvas de animales que, cuando completan su desarrollo, viven en el fondo marino.

Kril - alimento base de las ballenas

Conocemos como kril a unos crustáceos diminutos, normalmente transparentes, que habitan en los océanos de todo el mundo. Estos animales forman grupos de miles y miles de individuos que pueden extenderse a lo largo de kilómetros. Por este motivo, son la base de la alimentación de la ballena y de otros muchos depredadores marinos.

Copépodos planctónicos

Otros crustáceos que juegan un papel imprescindible en la cadena alimentaria acuática son los copépodos planctónicos. Estos crustáceos pueden medir menos de un milímetro y son, también, un alimento fundamental para las ballenas y muchos otros animales de los océanos.

Otros pequeños animales

Además, en el zooplancton podemos encontrar las fases juveniles de algunos peces y larvas de animales como esponjas, corales, equinodermos, moluscos… Todos estos animales se “independizan” del plancton cuando alcanzan la edad adulta.

¿Qué comen las ballenas? - El zooplancton

Otros alimentos de algunas ballenas

Entre los alimentos de algunas ballenas, como los rorcuales, se encuentran muchos peces formadores de bancos. Esto permite a los gigantes del mar comer cientos de peces de un solo bocado.

¿Qué peces comen las ballenas?

Algunos de los peces que forman parte de la alimentación de la ballena son:

  • Capellán (Mallotus villosus).
  • Bacalao común (Gadus morhua).
  • Platija negra (Reinhardtius hippoglossoides).
  • Arenques (Clupea spp.).

Por último, los calamares también forman parte de los alimentos de algunas ballenas. Por ejemplo, el animal más grande del mundo, la ballena azul, suele descender hasta los fondos oceánicos en busca de bancos de calamares.

Avistamiento de ballenas

Las ballenas realizan grandes migraciones en busca de alimento. En verano migran hacia aguas frías, donde la comida es abundante. Cuando llega el frío, la cantidad de alimento disminuye. Por ello, vuelven a las aguas cálidas, donde se aparean y reproducen.

Estos conocimientos nos sirven para conocer los mejores momentos y lugares para el avistamiento de ballenas. Vamos a ver algunos ejemplos:

  • Península Valdés (Argentina): es el mejor lugar para ver a la ballena franca austral (Eubalaena australis).
  • Bahía ballena (Costa Rica): a la ballena jorobada le gusta acudir a estas aguas para el apareamiento. También se pueden ver delfines, mantas, tiburones…
  • Baja California (México): es el mejor lugar para el avistamiento de ballenas grises, aunque también es frecuente ver a la ballena azul.
  • Canarias. Se pueden ver todo tipo de rorcuales y también zifios, cachalotes y orcas.
  • Glacier Bay (Canadá): es un lugar muy conocido para el avistamiento de ballenas jorobadas o yubartas.
  • Monterey Bay, California (Estados Unidos): en verano y otoño, la ballena azul se deja ver en esta bahía. También se pueden avistar ballenas jorobadas, francas, minke…

Existen muchos más lugares en los que se puede observar la majestuosidad de estos cetáceos. Sin embargo, te animamos a hacerlo desde el conocimiento, generando el menor impacto posible en su comportamiento y sus hábitats.

¿Qué comen las ballenas? - Avistamiento de ballenas

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Bibliografía
  • Purroy, F. J., Varela, J. M. (2016) Mamíferos de España. Lynx. 3ª edición.

  • Berta, Annalisa (2006). Marine Mammals: Evolutionary biology. Academic Press.

  • Wilson, D., Reeder, D. (2005) Family Balaenidae. Mammal Species of the World. Johns Hopkins University Press, 2, pp 2142.

  • Bannister, J. L. (2008). Baleen Whales (Mysticetes). Encyclopedia of Marine Mammals. Academic Press.

  • Fernández, M. L. (2015) Clase Maxillipoda: Subclase Copepoda: Orden Calanoida. Revista IDE@-SEA, 89, pp 1-27. ISSN 2386-7183

  • Gallotti, D., ed. (2014). Krill. Especie clave del ecosistema antártico. Publicia.

  • Los 10 mejores lugares del mundo para avistar ballenas. National Geographic Viajes, marzo 2016.

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1 comentario
Su valoración:
Manuel González-Fernández
Amigo, dos observaciones: las ballenas tragan gran cantidad de agua junto a su alimento, luego aprisionan la lengua contra el paladar, desde la parte posterior hacia la boca y eso expulsa el agua por la boca casi cerrada, quedando el alimento filtrado dentro de la boca y luego lo engulle. No tienen un orificio en el paladar y lo que se observa cuando respiran es vapor de agua condensada junto a restos de agua que quedan sobre el espiraculo cuando sale a respirar. Son los unicos mamiferos que su sistema digestivo esta completamente separado del respiratorio, no hay unión (Glotis).
Otra observacion es que estan hablando de ballenas y colocan una foto de un tiburon-ballena, que es un pez y se alimenta tambien de organismos pequeños.
Les recomiendo una publicacion sobre la diferencia entre tiburon-ballena y las ballenas. Lo llaman asi por el tamaño que alcanzan, hasta 12 metros.
Trabajo con fauna silvestre y acuatica en Venezuela y estoy a la orden.
Suerte.
Cristina Pérez Simón
¡Hola Manuel!

Muchas gracias por tu corrección y por la información adicional que nos has dado. ¡Es muy interesante! Ya he confirmado la información y corregido el artículo. Siento mucho el error en la información aportada, no sé mucho sobre ballenas porque trabajo con artrópodos y no contrasté bien la información, aunque es la base de mi trabajo. Todos tenemos un mal día. Me servirá para aprender.

En cuanto al error en la foto se debe a que los compañeros que las añaden son diferentes a los compañeros que escriben y, a veces, cometemos estos errores. En cuanto a mí, conozco al tiburón ballena, sobre todo porque siempre he seguido a David Attemborough y a él le encanta mostrar a este pez, el más grande del mundo. Valoraremos el artículo que nos recomiendas.

Muchas gracias por avisarnos de nuestros errores, Manuel. Así podemos mejorar nuestros artículos. Un saludo desde España.

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