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Animales que sobreviven en condiciones extremas

 
Por Ana Diaz Maqueda, Bióloga especializada en etología. 9 julio 2019
Animales que sobreviven en condiciones extremas

En el planeta Tierra existen seres realmente extraordinarios, capaces de sobrevivir a condiciones extremas donde la mayoría de animales morirían. Este es el caso de los animales extremófilos. Por ello, en este artículo de ExpertoAnimal hablamos sobre estos espectaculares animales, sin olvidar que fueron los organismos unicelulares, como las bacterias, los primeros en sobrevivir a las condiciones extremas del nacimiento del planeta.

Descubre a continuación en ExpertoAnimal cuáles son los animales que sobreviven en condiciones extremas, sus nombres, características o algunos detalles curiosos que seguro te sorprenderán. ¡Sigue leyendo!

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Bacterias que viven en condiciones extremas

Las bacterias son los primeros organismos que poblaron el planeta Tierra, cuando, por ejemplo, no existía una atmósfera que las protegiera de los rayos UV o no había una regulación de la temperatura terrestre y esta era extremadamente alta. Por ello, muchas especies están adaptadas a vivir en condiciones extremas.

En la clasificación de los seres vivos en 5 reinos, observamos que las bacterias son organismos procariotas unicelulares que pertenecen al reino Monera.

Un buen ejemplo de ello son las bacterias que sobreviven a las altas temperaturas. Estas bacterias suelen tener un crecimiento óptimo por encima de los 45 ºC, pero pueden sobrevivir a temperaturas mayores de 100 ºC. Estas bacterias viven en los géiseres o en las columnas hidrotermales de los fondos oceánicos. Por el contrario, existen también bacterias psicrófilas, que prefieren temperaturas bajo cero, como las bacterias que viven en el Ártico.

Por otro lado, también existen bacterias acidófilas, es decir, bacterias que viven en condiciones de pH muy ácido, cercano al cero, como son las bacterias que habitan los suelos y aguas volcánicas o las que viven en los fluidos gástricos de los animales. Por supuesto, también están las que viven en pH muy básicos, las bacterias alcalófilas, que habitan los suelos y aguas extremadamente salinos.

Animales que sobreviven en condiciones extremas - Bacterias que viven en condiciones extremas

Animales que pueden sobrevivir a temperaturas extremas

En muchos lugares del planeta, la temperatura ambiental es extremadamente alta, pero algunos animales han conseguido vivir sin que esto les afecte negativamente. Este es el caso del gusano de Pompeya (Alvinella pompejana), habitante de las fuentes hidrotermales de los océanos. Este animal es capaz de sobrevivir a temperaturas superiores a los 80 ºC gracias a la simbiosis con unas bacterias que habitan su piel y lo protegen.

Otro animal sorprendente es la hormiga del desierto del Sahara (Cataglyphis bicolor). Esta es la única de todas las especies de hormigas que sigue saliendo de la protección de su hormigo para buscar comida incluso cuando las temperaturas exteriores superan los 45 ºC. Es la única especie de hormiga que tiene este comportamiento.

Tan duro es sobrevivir a las altas temperaturas como a las bajas, donde casi todos los animales morirían por congelación. No es el caso de la rana de la madera (Lithobates sylvaticus). Cuando llega el frío invierno de Alaska, estas ranas son capaces de permanecer congeladas a temperaturas inferiores a -18 ºC, volviendo a la vida meses después. Esto lo consiguen gracias a la acumulación de glucosa en sus tejidos. Esta glucosa sirve de crioprotector, evitando que los tejidos sufran daños debido a la congelación.

Otro habitante de la fría Alaska que puede soportar temperaturas aún más bajas que la rana de la madera es el escarabajo rojo descortezador (Cucujus clavipes puniceu). Este animal puede soportar temperaturas de congelación por debajo de los -58 ºC. Esto lo consiguen acumulando proteínas y un alcohol que actúa como anticongelante, además reducen la cantidad de agua dentro de su cuerpo haciendo que estas proteínas estén aún más concentradas. Lo más sorprendente de este animal es que sus larvas pueden sobrevivir a temperaturas inferiores a los -150 ºC sin congelarse, pasando por un proceso de vitrificación cuando las temperaturas caen por debajo de -50 ºC. Esto hace que sea el animal que aguanta más el frío.

Animales que sobreviven en condiciones extremas - Animales que pueden sobrevivir a temperaturas extremas
Imagen: de Noah D. Charney en https://www.researchgate.net

Animales adaptados a la humedad

Aunque siempre nos centremos en las temperaturas para buscar animales extraordinarios, la humedad ambiental extrema también supone un problema para el desarrollo de la vida. Los animales que soportan cambios bruscos en la humedad son los llamados eurihigricos.

Las cucarachas son animales que adoran la humedad, al igual que las temperaturas cálidas. Pero, si la humedad relativa desciende por debajo del 20%, estos animales pueden sobrevivir, ya que son capaces que reducir su frecuencia respiratoria para evitar la desecación de su cuerpo y, como consecuencia, deshidratarse.

Los animales que viven en los bosques tropicales están adaptados a ambientes donde la humedad relativa supera fácilmente el 90%. Otros animales, bajo estas condiciones morirían, en muchos casos, por la proliferación de hongos.

Vertebrados adaptados a sequías extremas

El agua es esencial para la vida, pero no todos los animales necesitan ingerirla directamente para hidratarse. Las ratas canguros (Dipodomys sp.) no beben en toda su vida. Esto lo consigue gracias a dos mecanismos, en primer lugar toman agua de los alimentos que ingieren y, por otra parte, dentro de su cuerpo se producen unas reacciones que liberan agua metabólica.

Un caso similar es el de los camellos (Camelus sp.), también habitantes que sobreviven en los desiertos. Los camellos consiguen agua de la vegetación que ingieren, pero esta no es suficiente. Cuando un camello consigue agua en los oasis, son capaces de acumularla en su joroba en forma de grasa. Esto les permite soportar más de un mes sin ingerir líquidos.

En general, los habitantes de los desiertos están muy adaptados a la escasez de agua, teniendo cada uno sofisticados mecanismos para sobrevivir sin este elemento tan esencial.

Animales que sobreviven en condiciones extremas - Vertebrados adaptados a sequías extremas

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Bibliografía
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