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¿Cómo se reproducen los murciélagos?

 
Por Cristina Simón, Bióloga y estudiante de Agroecología. 28 julio 2020
¿Cómo se reproducen los murciélagos?

Los murciélagos forman el orden Chiroptera, un grupo muy distribuido que está formado por más de 1.100 especies. Son conocidas por ser nocturnas y gregarias, así como por dormir boca abajo en los lugares más oscuros. Por este motivo, han dado lugar a toda una serie de mitos terroríficos. Además, destacan por ser los únicos mamíferos alados y, por tanto, los únicos capaces de volar.

Debido a la forma de vida de estos animales, su comportamiento sexual ha sido menos estudiado que el de otros animales. Sin embargo, poco a poco se van conociendo muchas curiosidades sobre algunas especies, como sus elaborados cortejos, su separación por sexos y la colaboración entre las madres durante la crianza. ¿Quieres saber más sobre estos animales tan interesantes? No te pierdas este artículo sobre cómo se reproducen los murciélagos.

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Reproducción de los murciélagos

La reproducción de los murciélagos es muy compleja y diferente en cada especie. Además, puede variar dentro de la misma especie según las condiciones medioambientales, el tamaño de las colonias y los recursos disponibles. Por ello, vamos a intentar explicar cómo se reproducen los murciélagos de la manera más sencilla posible.

Todos los tipos de murciélagos presentan reproducción sexual. Esto quiere decir que existen machos y hembras que deben copular para poder tener descendencia. En algunas especies, los machos y las hembras son muy parecidos, aunque es más habitual que ellos sean más grandes y corpulentos. Se debe a que son las hembras quienes seleccionan a los machos y, normalmente, los elegidos son aquellos más fuertes y competitivos.

Como ocurre en muchos mamíferos, la mayor parte de los murciélagos son polígamos, es decir, un macho se reproduce con varias hembras. Sin embargo, también existen muchas especies que practican la poliandria o, lo que es lo mismo, que una misma hembra se reproduzca con varios machos. En estos casos, tanto los machos como las hembras mantienen relaciones sexuales con varios individuos a lo largo de la misma temporada reproductiva. También se ha documentado la monogamia en un número muy reducido de especies.

¿El murciélago es ovíparo o vivíparo?

Cuando llega la primavera, las hembras dan a luz a sus crías, es decir, son animales vivíparos. Las crías de los murciélagos nacen completamente desarrolladas, ya que también son mamíferos placentarios. Sin embargo, necesitan los cuidados de su madre durante su estadío juvenil. Por ello, permanecen junto a ella durante un tiempo y se alimentan de la leche que succionan de sus mamas.

¿Cómo se reproducen los murciélagos? - Reproducción de los murciélagos

Época de reproducción de los murciélagos

Al igual que ocurre con el tipo de reproducción, la época de reproducción depende de cada especie y, también, del lugar en el que viven.

En los lugares del mundo donde existen las estaciones, las hembras suelen tener a las crías en primavera o verano. Aunque dedican varios meses a la crianza, en muchas especies vuelven a estar receptivas poco después del parto, de manera que se aparean en verano. Así, guardan el esperma de los machos hasta la primavera siguiente. También es muy habitual que el apareamiento se produzca en otoño o durante la hibernación, cuando se forman colonias mixtas.

Muchas especies de murciélagos están entre los animales que migran. En estos casos, es común que se apareen en los asentamientos que establecen a lo largo del viaje, antes o después del invierno. En otras especies, se ha documentado que el apareamiento se produce en primavera y la crianza en verano.

En cuanto a la reproducción de los murciélagos tropicales, tiene lugar a lo largo de todo el año, ya que no tienen limitaciones de temperatura. Por este motivo, suele haber varios partos a lo largo del año.

Cortejo de los murciélagos

Para comprender cómo se reproducen los murciélagos es fundamental conocer su cortejo. Se trata de una serie de rituales que realizan los machos para atraer y acceder a las hembras. Algunos de ellos se encuentran entre los rituales de cortejo más curiosos en animales.

En los machos solitarios, el cortejo comienza con la defensa del territorio. Se trata de una serie de vuelos que indican a otros machos que dicho territorio y las hembras que anidan en él ya están ocupados. Suele acompañarse de la emisión de una serie de ultrasonidos característicos que se conocen como “llamadas de territorio”. Además, en algunas especies, se ha documentado cómo los machos se golpean con las alas, se muerden y se agarran, llegando a caer al suelo.

De esta manera, los machos demuestran a las hembras que son los más aptos. Pero no suele ser suficiente con tener un territorio, sino que también realizan otro tipo de vuelos y llamadas de cortejo, además de emitir olores fuertes que atraen a las hembras. De esta manera, se aseguran de que ellas acudan a los refugios de apareamiento y/o copulen con ellos. Aunque algunas hembras son monógamas, lo más frecuente es que acudan a varios refugios y se apareen con varios machos.

Como ya mencionamos antes, en algunas especies los machos forman agregaciones, como los "leks" del murciélago de la fruta africano (Hypsignathus monstrosus). Muchos individuos se agrupan en cuevas o árboles huecos, en los que cada macho intenta desplazar al resto y lucha por situarse en la zona más elevada. Así, aquellos que consiguen mejores posiciones tienen más posibilidades de aparearse cuando llegan las hembras. Algo parecido ocurre en el zorro volador de la India (Pteropus giganteus), una especie en la que los machos más dominantes se cuelgan de la parte más alta de los árboles.

Nidos de los murciélagos

En la mayor parte de especies de murciélagos, las hembras se agrupan cuando llega la temporada de reproducción. Lo hacen en ciertos lugares que eligen según las condiciones microclimáticas, como la temperatura, la humedad y la cercanía de alimento. Aunque algunas se agrupan de manera ocasional y cambiante, estas hembras suelen compartir un mismo linaje matrilineal. Por ello, permanecen juntas en el nido durante varios meses, colgadas boca abajo y cuidando a sus crías.

El lugar escogido para la crianza suelen ser cuevas naturales, huecos en los árboles, edificios derruidos, cavidades de los tejados, desvanes, antiguos nidos de otros animales, etc. En muy pocas especies se han documentado nidos construidos por los machos. Es el caso de Lophostoma silvicolum, que realiza sus nidos en los árboles, excavando en termiteros activos. Otros machos, como los de Cynopterus sphinx, construyen carpas con hojas grandes.

Durante la temporada de reproducción, también existen otros tipos de refugios en los que se albergan los machos. Normalmente, están compuestos por un solo macho y varias hembras. Su finalidad es el apareamiento, de manera que, tras la cópula, las hembras se marchan a las colonias de maternidad, donde paren y cuidan a sus crías. En otras especies, el apareamiento se produce en el refugio de hibernación.

Por último, en muy pocos murciélagos, los machos forman agregaciones conocidas como “leks”. Allí, esperan a las hembras, que acuden a estos lugares para seleccionar al macho más adecuado y aparearse con él. Pero ¿cómo eligen las hembras a los machos? Normalmente, mediante diferentes tipos de cortejo que vamos a ver ahora.

¿Cómo se reproducen los murciélagos? - Nidos de los murciélagos

¿Cómo nacen los murciélagos?

Tras el apareamiento, las hembras almacenan el esperma, que suele pertenecer a varios machos. Cuando llegan las condiciones ambientales idóneas, se produce la fecundación y comienza la gestación.

El embarazo de los murciélagos suele durar entre 1 y 2 meses. Posteriormente, tiene lugar el parto, un acontecimiento que siempre ocurre en las colonias de maternidad y, normalmente, durante el día. La hembra se coloca cabeza arriba y forma una especie de cuna con las alas y la cola. Así, recoge a las crías, que van saliendo poco a poco.

Tras el parto, que dura unos 15-30 minutos, la hembra lame y limpia a las crías. Estas pesan en torno a un 10-20% del peso de su madre. En las especies más pequeñas, pueden llegar a pesar menos de 2 gramos. Normalmente, la camada está formada por entre 2 y 4 crías que son hijas de diferentes machos, ya que, recordemos, el esperma suele pertenecer a varios individuos.

Las crías de los murciélagos se alimentan de la leche de su madre y permanecen junto a ellas durante meses e incluso años en algunas especies. Es también habitual que las hembras cooperen en el cuidado de las crías, protegiendo juntas a los juveniles, dándose calor e, incluso, cuidando a las crías de otras hembras, como se ha observado en Nycticeius humeralis y Phyllostomus hastatus. Esto ocurre en aquellas colonias de hembras que son estables y comparten un parentesco.

Solo en los murciélagos monógamos, como Vampyrum spectrum y Lavia frons, los machos realizan cuidados parentales y alimentan a la hembra durante la crianza. Es muy parecido a lo que ocurre en la típica reproducción de las aves.

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