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Elefantes en peligro de extinción

Por Zorayda Coello, Periodista especializada en el mundo animal. Actualizado: 24 agosto 2021
Elefantes en peligro de extinción

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Los elefantes destacan principalmente por su gran tamaño e imponentes colmillos, siendo el elefante africano el animal terrestre más grande del mundo. A pesar de ello, con el paso de los años, las poblaciones de elefantes se han reducido considerablemente y en la actualidad se cuentan entre miles, en lugar de los millones de ejemplares que existían en el pasado.

¿Quieres saber por qué están los elefantes en peligro de extinción? Entonces no te puedes perder este artículo de ExpertoAnimal con los datos de 2021, donde además te ofreceremos algunas de las medidas que se pueden tomar para salvar a esta especie de la desaparición.

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Curiosidades de los elefantes

¡Existen muchas curiosidades sobre los elefantes! Estos grandes placentarios se caracterizan por presentar un comportamiento tranquilo y amistoso, pero para conocerlos mejor, quizás te interesen los siguientes datos:

  • Tienen una esperanza de vida de 70 años.
  • Bajo un fuerte sol de calor intenso, cubren su piel con abundante lodo para protegerse.
  • Duermen muy poco, entre dos y cuatro horas al día. El resto del tiempo, caminan en busca de alimento.
  • El elefante es el único animal que posee 4 rodillas.
  • Solo en la trompa tienen 100.000 músculos diferentes.
  • Pueden consumir más de 250 kilogramos de alimento al día.
  • Son capaces de levantar alrededor de 300 kilogramos y almacenar hasta 15 litros de agua.
  • Su cerebro es el más grande del reino animal.
  • Las orejas de los elefantes tienen diferentes funciones: regular la temperatura corporal, mantener lejos a potenciales amenazas, escuchar sonidos a grandes distancias, entre otras.
  • El sonido que producen se llama "barrito".
  • Cuando un miembro de la manada muere, el resto de los elefantes cavan un hoyo para colocar allí el cuerpo y luego cubrirlo con tierra y ramas.
  • Los machos abandonan a la manada a la edad de 12 años.
  • Más que a los ratones, les temen a las hormigas y abejas.
  • Pueden sufrir de estrés ante el sufrimiento de otro elefante.

Ahora bien, ¿por qué se encuentran entre los animales en peligro de extinción? Antes de responder esta pregunta, necesitas conocer los tipos de elefantes.

Tipos de elefantes en peligro de extinción

Antiguamente existían alrededor de 350 especies de elefantes en el mundo, sin embargo, con el paso del tiempo, se han extinguido casi la totalidad de estas. Hasta hace apenas unos años, únicamente se distinguían dos especies de elefantes, el africano y el asiático, contando este último con tres subespecies. Sin embargo, recientes estudios [1] han llevado a los expertos a separar en dos especies diferenciadas los elefantes africanos de la sabana y los elefantes africanos del bosque, por lo que, en la actualidad, son tres las especies de este gran mamífero las que sobreviven, estando todas ellas amenazas:

Elefante asiático

El elefante asiático (Elephas maximus) es originario de este continente, donde se encuentra en Sumatra, Sri Lanka, India, China e Indonesia. Habita en zonas con matorrales y espacios abiertos donde prevalece la vegetación baja. Mide de 2 a 2,5 metros y pesa unos impresionantes 5 500 kilogramos.

En cuanto a su apariencia, el elefanta asiático presenta un cuerpo musculoso con piel en tonalidades grises y marrones. La cabeza es alargada y posee una forma distintiva al nivel de la frente, además de orejas más pequeñas que las de los elefantes africanos. Esta especie es muy tranquila y sociable, vive en grupos de más de una decena de individuos y los machos suelen ser un poco más solitarios que las hembras.

El elefante asiático cuenta con tres subespecies:

Todas las subespecies del elefante asiático están clasificadas en peligro de extinción por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN).

Elefante de la sabana africana

El elefante de la sabana africana (Loxodonta africana) es conocido como el mamífero terrestre más grande del planeta. Su cuerpo alcanza 7,5 metros a la cruz, más de 4 metros de altura y, de forma general, los machos pesan 6 toneladas. Las hembras son un poco más pequeñas, miden alrededor de 3 metros de altura y pesan un máximo 4,5 toneladas.

La piel del elefante de la sabana es gris o marrón con pelos en la punta de la cola. Los machos desarrollan largos colmillos de marfil. La especie es sociable y tranquila, habita en comunidades de hasta 20 individuos donde las hembras dominan el grupo.

Actualmente, el elefante de la sabana africana ha pasado de considerarse una especie vulnerable a estar clasificada en peligro de extinción, por la UICN.

Elefante africano del bosque

Los recientes estudios genéticos han determinado que el elefante africano del bosque (Loxodonta cyclotis) y el elefante de la sabana africana constituyen dos especies separadas, siendo hasta la fecha consideradas como una sola. Esta especie de elefante es más pequeña que la anterior, por lo que, en general, suele medir unos 2,5 metros de altura. Algo curioso que también la diferencia del elefante de la sabana es que sus colmillos presentan una característica coloración rosada.

El elefante africano del bosque es el más amenazado de todos, puesto que está clasificado en peligro crítico de extinción según la UICN.

¿Cuántos elefantes existen?

Como ya hemos comentado, según la IUCN, tanto el elefante asiático como el elefante africano de la sabana se encuentran en peligro de extinción, mientras que el elefante africano del bosque está en peligro crítico de extinción. Cabe destacar que la propia UICN indica que, en algunas zonas, las poblaciones del elefante de la sabana africana están aumentando, por lo que es posible que su clasificación cambie en un futuro. En cambio, las poblaciones del elefante del bosque africano han descendido hasta un 86 % en los últimos 30 años, un dato realmente alarmante que ha llevado a la organización a clasificarla en peligro crítico.

En cuanto al número de elefantes que existen, la UICN sigue manteniendo las cifras ofrecidas en el año 2016, que muestran que hay alrededor de 415 000 ejemplares de elefantes africanos, sumando ambas especies. Sin embargo, el hecho de mantener esa cifra no significa que las especies se hayan mantenido, puesto que ya hemos visto que el elefante africano del bosque está disminuyendo, mientras que algunas poblaciones del elefante de la sabana están aumentando. Por su parte, del elefante asiático se estima que existen entre 40 y 50 000 individuos, según las últimas estimaciones recopiladas por la UICN en 2018.

Aunque los números pueden parecer elevados en comparación con otras especies animales en peligro de extinción, las poblaciones de elefantes siguen disminuyendo.

¿Por qué los elefantes están en peligro de extinción? - Causas

Teniendo en cuenta lo reducidas que son las poblaciones, cabe preguntarse: ¿cuáles son las causas que provocan que los elefantes estén en peligro de extinción? Pues bien, a continuación nombramos las principales amenazas:

  • Caza furtiva. La caza furtiva es el mayor problema al que se enfrenten las poblaciones de elefantes, ya que son asesinados para obtener el marfil de sus colmillos y su carne.
  • Pérdida y fragmentación del hábitat. El desarrollo de áreas residenciales y de turismo en el hábitat de los elefantes ha ocasionado que las manadas deban desplazarse a lugares más remotos en un intento por conseguir el alimento que necesitan para sobrevivir.
  • Agricultura. El desarrollo de la agricultura en el hábitat de los elefantes también provoca una pérdida de sus lugares de residencia. Lo mismo sucede con las explotaciones de petróleo y la minería.
  • Actividades turísticas. Otros de los factores que se ha convertido en una amenaza para los elefantes es el uso que se les ha dado para el desarrollo de actividades turísticas o recreativas. Debido a esto, los elefantes son capturados para servir como medio de transporte o entretenimiento en circos o festivales, donde son hostigados y obligados a realizar trabajos forzados.
  • Conflictos bélicos. Los conflictos bélicos que azotan a muchos de los países africanos se convierten en un problema para la especie, que ven agotados sus recursos vegetales y contaminadas las aguas debido a la actividad humana.
  • Cambio climático. Las sequías ocasionadas por el cambio climático también provocan el fallecimiento de estos animales por la falta de alimento y agua.

¿Cómo salvar a los elefantes en peligro de extinción?

En la actualidad, existen varias acciones que se pueden llevar a cabo para ayudar en la conservación de los elefantes, la mayoría de las cuales deben ser implementadas por las organizaciones de los países donde habitan estos animales. Entre estas acciones para ayudar a los elefantes, destacan las siguientes:

Erradicar de la caza furtiva

Con la intención de disminuir la matanza de elefantes, los gobiernos de Asia y África han tomado acciones para controlar y, posteriormente, erradicar la caza furtiva. Para ello, han aplicado sanciones a las personas detenidas mientras cazaban, que va desde multas hasta varios años en prisión. A pesar de esto, aún resulta difícil garantizar la seguridad de los elefantes, debido a que habitan extensas zonas de territorio y se desplazan cientos de kilómetros en busca de alimento.

Apoyo de fundaciones ambientales

En la actualidad, diversas fundaciones prestan ayuda para proteger a los elefantes; entre ellas se encuentran Save the Elephants, ubicada en Kenia, y Save de Elephants Fundation, en Tailandia. Ambas se encargan de atender elefantes que han sufrido abusos o han sido víctimas de maltratos, ya que incluyen programas de rehabilitación y ecoturismo para las personas.

Evitar la compra de artículos fabricados con marfil

No comprar artículos de marfil es una forma de contribuir a detener la caza furtiva, ya que muchas veces los elefantes son asesinados solo para obtener sus colmillos. Así mismo, no fomentar las actividades turísticas que incluyan animales como los elefantes es otra forma de ayudar a salvarlos.

Contribuir a la conservación ambiental

Una de las amenazas más grandes que tiene el elefante es la destrucción de su hábitat, ya que afecta de forma directa la supervivencia de las poblaciones.

Elefantes en peligro de extinción - ¿Cómo salvar a los elefantes en peligro de extinción?

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Referencias
  1. UICN. (2021). Las especies de elefantes africanos están ahora En peligro y En peligro crítico de extinción. Disponible en: https://www.iucn.org/es/news/species/202103/las-especies-de-elefantes-africanos-estan-ahora-en-peligro-y-en-peligro-critico-de-extincion-lista-roja-de-la-uicn
Bibliografía
  • Gobush, KS, Edwards, CTT, Balfour, D., Wittemyer, G., Maisels, F. y Taylor, RD 2021. Loxodonta africana . La Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN 2021: e.T181008073A181022663. https://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2021-1.RLTS.T181008073A181022663.en
  • Gobush, KS, Edwards, CTT, Maisels, F., Wittemyer, G., Balfour, D. y Taylor, RD 2021. Loxodonta cyclotis . La Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN 2021: e.T181007989A181019888. https://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2021-1.RLTS.T181007989A181019888.en
  • Williams, C., Tiwari, SK, Goswami, VR, de Silva, S., Kumar, A., Baskaran, N., Yoganand, K. y Menon, V. 2020. Elephas maximus . La Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN 2020: e.T7140A45818198. https://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2020-3.RLTS.T7140A45818198.en

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3 comentarios
Su valoración:
Eduardo
Chevere ¡Soy Su Fan N.2!
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Nicolle Sanchez
Me parece un articulo bien detallado y organizado que de seguro va hacer reflexionar a muchas personas de lo que están pasando estos pobres animales como muchos otros que están siendo perseguidos, cazados o explotados.
La verdad a veces creo que los animales no son ellos si no nosotros
Su valoración:
2664dd
Lamentable por demas, las cazadores furtivos , el calentamiento global y la deforestacion.👎😥

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