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¿Qué es una especie en peligro de extinción?

 
Por Nick A. Romero H., Biólogo y educador ambiental. 31 enero 2024
¿Qué es una especie en peligro de extinción?

La extinción ha sido un proceso que ha acompañado la historia evolutiva de la vida en la Tierra, de modo que una inconmensurable cantidad de especies ha desaparecido. Los científicos coinciden en que ha habido cinco extinciones masivas a nivel global, las cuales ocurrieron incluso antes de que los seres humanos evolucionaran en el planeta. Estas extinciones se debieron a diversos factores, como cambios globales en el entorno, complicaciones reproductivas debido a la endogamia genética, mala reproducción o falta de adaptación, entre otros.

La máxima autoridad global sobre el estado de conservación de las especies es la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), la cual informa que actualmente más de 44 000 especies de toda la vida planetaria están amenazadas de extinción. La diferencia radica en que las actividades humanas son la principal razón que amenaza la biodiversidad, por lo que se plantea que estamos ante la sexta extinción masiva. Te invitamos a que sigas leyendo este artículo de ExpertoAnimal, donde te explicamos qué es una especie en peligro de extinción.

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¿Qué significa que una especie está en peligro de extinción?

Desde hace décadas, a nivel global se ha reportado que muchas especies están amenazadas, y la palabra "extinción" se ha vuelto muy común en muchos ámbitos. Pero, ¿qué significa que una especie está en peligro de extinción? A continuación, te lo explicamos.

Una especie está en peligro de extinción cuando, por razones naturales o de origen antrópico (es decir, a causa de acciones humanas), sus niveles poblacionales disminuyen a un estado crítico, lo que amenaza la supervivencia de estos animales (también se aplica para plantas), ya sea en una región o a nivel global. Así, una especie animal se encuentra en peligro de extinción cuando quedan muy pocos individuos, de modo que su población es baja y está en riesgo de desaparecer para siempre.

¿Qué es una especie en peligro de extinción? - ¿Qué significa que una especie está en peligro de extinción?

¿Cómo se considera una especie en peligro de extinción?

El desarrollo industrial a nivel global provocó que los seres humanos transformáramos de manera excesiva el medio natural. De esta manera, la deforestación, el desvío de cursos de agua, la construcción de ciudades y vías, la instalación de represas, el aumento industrial tanto de la ganadería como de la agricultura, la emisión de gases de tipo invernadero causantes del calentamiento global y, por tanto, del cambio climático, así como la explotación de especies animales, ya sea para usarlas como alimentos, comercializarlas como mascotas o para el entretenimiento, e incluso para utilizar partes de sus cuerpos con el fin de obtener algún producto, entre otras razones, han amenazado la vida de miles de especies en el planeta.

Sin embargo, la extinción es un proceso que comienza con amenazas que desde hace tiempo pueden ser identificadas y reportadas. Por lo tanto, la UICN estableció un sistema de clasificación o criterios para indicar el riesgo o el nivel de amenaza que tiene una especie. Así, a nivel global se aceptan las siguientes categorías, que, según un estudio previo de la especie, permiten asignarla a una u otra:

  • Datos deficientes (DD): cuando no hay datos suficientes para hacer la evaluación ya sea directa o indirectamente.
  • Preocupación menor (LC): cuando un taxón ha sido evaluado y no aplica a ninguna categoría de riesgo establecido por la UICN.
  • Casi amenazado (NT): esta categoría se asigna a un taxón que, aunque ha sido evaluado y no califica para las categorías de mayor amenaza, se encuentra cercano a calificar o puede hacerlo en un futuro próximo. Incluye especies que requieren medidas de conservación para evitar que pasen a otra de las categorías de amenaza.
  • Vulnerable (VU): cuando la especie coincide con los criterios de la categoría y corre el riesgo de enfrentar la extinción en estado silvestre. Se incluyen especies que han sufrido una alta disminución poblacional o se ha fragmentado su distribución natural.
  • En peligro de extinción (EN): esta categoría se asigna a especies que cumplen con todos los criterios de la categoría y enfrentan el riesgo de desaparecer a nivel global o regional, entre otros aspectos, debido a la pérdida del hábitat o el contrabando.
  • En peligro crítico de extinción (CR): las especies asignadas a esta categoría enfrentan un riesgo extremadamente alto de desaparecer de la vida silvestre. Incluye especies que han experimentado una disminución en los últimos 10 años o 3 generaciones del 80 al 90 %. Descubre en este otro artículo a los más amenazados: "Los animales en mayor peligro de extinción del mundo".
  • Extinto en vida silvestre (EW): esta categoría se asigna a aquellos animales que, tras un exhaustivo estudio, no se puede localizar ni un solo individuo en su hábitat natural. Únicamente se encuentran individuos en cautividad o poblaciones naturalizadas introducidas en áreas no nativas.
  • Extinto (EX): se asigna esta categoría cuando no queda ninguna duda razonable de que el último individuo de la especie ha muerto.
  • No evaluado (NE): se asigna esta categoría cuando un taxón no ha sido evaluado según los criterios establecidos.
¿Qué es una especie en peligro de extinción? - ¿Cómo se considera una especie en peligro de extinción?

¿Cuándo se declara una especie en peligro de extinción?

Ahora que sabemos qué es una especie en peligro de extinción y los diferentes grados que existen, ¿cuándo realmente se declara como tal? Una vez que la UICN ha evaluado una especie y determina que esta enfrenta un riesgo extremadamente alto de desaparecer o extinguirse en su estado silvestre, se declara en peligro de extinción. Las evaluaciones determinan si la especie ha experimentado fuertes fluctuaciones poblacionales, resultando en una caída del 80 al 90 % de la población en años recientes. Generalmente, se considera un umbral poblacional por debajo de los 250 individuos maduros o adultos.

Actualmente, la UICN reporta un total de 89 856 animales en la categoría de "peligro de extinción" y 4 008 en "peligro crítico de extinción".

¿Qué se hace cuando una especie está en peligro de extinción?

Cuando una especie está en peligro de extinción, diversas instituciones y gobiernos establecen medidas de conservación, como leyes que prohíben la caza o el comercio de esos animales. También se crean espacios protegidos para garantizar una mayor protección a las especies y se negocian tratados internacionales para frenar la explotación. Sin embargo, aunque en ciertos casos estas medidas ayudan a disminuir el peligro, no siempre surten los efectos esperados debido a la complejidad del problema, y en muchos países no se adoptan las medidas de conservación establecidas o las acciones ilegales no son impedidas.

Por otro lado, también se fomenta la sensibilización a través de la educación, con el objetivo de que las personas eviten comprar animales en peligro de extinción o productos elaborados con sus cuerpos o partes. Además, se promueve la decisión de no visitar zoológicos o parques que no sigan lineamientos de conservación de las especies.

En este otro post te contamos "Cómo ayudar a los animales en peligro de extinción".

Ejemplos de especies en peligro de extinción

Ya sabes que hay miles de animales en alguna de las categorías antes mencionadas, especialmente en la de "en peligro" o la de "en peligro crítico de extinción". Sin embargo, si quieres conocer ejemplos de especies en peligro de extinción, a continuación mencionamos algunas de las más amenazadas en función de su clasificación. Empezando por los animales clasificados como "en peligro de extinción", algunos ejemplos son:

  • Tortuga verde (Chelonia mydas)
  • Tiburón ballena (Rhincodon typus)
  • Pingüino de Galápagos (Spheniscus mendiculus)
  • Delfín de Héctor (Cephalorhynchus hectori)
  • Delfín del río Amazonas (Inia geoffrensis)
  • Tigre (Panthera tigris)
  • Hipopótamo pigmeo (Choeropsis liberiensis)
  • Ballena azul (Balaenoptera musculus)
  • Cardenal amarillo (Gubernatrix cristata)
  • Pulpo paraguas (Cirroctopus hochbergi)
  • Caballito de mar blanco (Hippocampus whitei)
  • Nutria marina (Enhydra lutris)
  • Nutria gigante (Pteronura brasiliensis)
  • León marino de Nueva Zelanda (Phocarctos hookeri)
  • Demonio de Tasmania (Sarcophilus harrisii)
  • Elefante asiático (Elephas maximus)
  • Elefante africano de sabana (Loxodonta africana)
  • Koala (Phascolarctos cinereus)
  • Panda rojo (Ailurus fulgens)
  • Tapir de montaña (Tapirus pinchaque)

Por otro lado, en la categoría "en peligro crítico de extinción" encontramos ejemplos como estos:

  • Tiburón martillo gigante (Sphyrna mokarran)
  • Pez ángel (Squatina oculata)
  • Gorila occidental (Gorilla gorilla)
  • Gorila oriental (Gorilla beringei)
  • Tortuga carey (Eretmochelys imbricata)
  • Rinoceronte negro (Diceros bicornis)
  • Lobo rojo (Canis rufus)
  • Lince ibérico (Lynx pardinus)
  • Gato andino (Leopardus jacobita)
  • Vaquita marina (Phocoena sinus)
  • Mono araña del norte (Ateles hybridus)
  • Orangután de Sumatra (Pongo abelii)
  • Wombat de nariz peluda del norte (Lasiorhinus krefftii)
  • Rana arborícola de manchas amarillas (Litoria castanea)
  • Zarapito boreal (Numenius borealis)
  • Cóndor californiano (Gymnogyps californianus)
  • Visón europeo (Mustela lutreola)
  • Cocodrilo de hocico delgado (Mecistops cataphractus)
  • Ajolote mexicano (Ambystoma mexicanum)
  • Albatros de las Galápagos (Phoebastria irrorata)
¿Qué es una especie en peligro de extinción? - Ejemplos de especies en peligro de extinción

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Bibliografía
  • Gittleman, J. L. (2024). Extinction. Encyclopedia Britannica. Disponible en: https://www.britannica.com/science/extinction-biology
  • IUCN (2024). The IUCN Red List of Threatened Species. Version 2023-1. Disponible en: https://www.iucnredlist.org

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