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¿Todos los elefantes tienen colmillos?

 
Por Nick A. Romero H., Biólogo y educador ambiental. 22 febrero 2021
¿Todos los elefantes tienen colmillos?

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Generalmente asociamos ciertos rasgos o características particulares con algunos animales, por lo que nos cuesta imaginarlos sin esa peculiaridad. Así, por ejemplo, cuando pensamos en un elefante, inmediatamente viene a nuestra mente su gran tamaño, su larga tropa y sus llamativos colmillos. ¿Pero será cierto que todos los elefantes tienen colmillos?

En este artículo de ExpertoAnimal, te explicaremos si es verdad o no que todos los elefantes tienen colmillos, unos increíbles incisivos por los cuales, desde hace mucho tiempo, los elefantes han sido perseguidos y maltratados por parte de los seres humanos.

También te puede interesar: Tipos de elefantes y sus características

Clasificación de los elefantes

Anteriormente los elefantes se clasificaban en el orden de los Paquidermos, sin embargo, este término ha quedado en desuso y en la actualidad su taxonomía es de la siguiente manera:

  • Clase: Mammalia
  • Orden: Proboscidea
  • Familia: Elephantidae

A través del tiempo, se han extinguido más de veinte especies de elefantes, y actualmente existen dos géneros: Loxodonta (elefantes africanos) y Elephas (elefantes asiáticos). Aunque hay divergencias en cuanto a los criterios de clasificación para la designación de las especies, una de las aceptadas es la siguiente:

  • Género Loxodonta, con dos especies: el elefante de sabana (Loxodonta africana) y el elefante de bosque (Loxodonta cyclotis).
  • Género Elephas, con una especie, el elefante asiático (Elephas maximus), y tres subespecies: elefante indio (Elephas maximus indicus), elefante de Sri Lanka (Elephas maximus maximus) y elefante de Sumatra (Elephas maximus sumatranus).

Para más información, te recomendamos leer este otro artículo de ExpertoAnimal sobre Tipos de elefantes y sus características.

Características de los colmillos de los elefantes

Los colmillos de estos mamíferos son dientes incisivos que crecen desde su mandíbula superior y se van curvando al lado de la trompa, y están constituidos por marfil, un material de alta dureza y resistencia, el cual es inicialmente blanco, pero con el paso del tiempo se va tornando amarillento o color crema claro. Sin embargo, el elefante africano del bosque puede presentar una coloración rosa en los colmillos.

Estas particulares formaciones pueden medir menos de un metro o superar considerablemente esta dimensión, llegando a los dos o más metros. De hecho, hay individuos que poseen estructuras dentales que casi llegan al suelo. En cuanto al peso, también puede variar, dependiendo del tamaño, pero hay registros de piezas que superan los 100 kilos.

Por otro lado, los elefantes pueden hacer uso con mayor frecuencia de un colmillo en particular, lo que eventualmente genera que una de las piezas sea un poco más pequeña que la otra a causa del desgaste.

¿Para qué sirven los colmillos de los elefantes?

Estas llamativas formaciones les ayudan a diversos propósitos, por ejemplo pueden mover o levantar objetos, recolectar el alimento y remover la corteza de los árboles. Además, los usan para defenderse o enfrentarse, en el caso de los machos cuando compiten por una hembra.

Adicionalmente, con ellos pueden cavar en la tierra para buscar agua cuando es la época de sequía. Pero estas especies no son las únicas favorecidas por sus colmillos, pues se ha evidenciado que cuando los usan para conseguir agua, derrumbar árboles o abrir caminos dentro de la vegetación, otros animales se benefician de estas acciones, como es el caso de algunas especies que establecen sus nidos en árboles derribados por estos grandes mamíferos.

Si quieres conocer más curiosidades de estos animales, te animamos a leer este otro artículo sobre Curiosidades del elefante.

¿Todos los elefantes tienen colmillos? - Características de los colmillos de los elefantes

¿Hay elefantes sin colmillos?

Si bien la presencia de los colmillos es un rasgo particular de estos animales, no todos los presentan, de modo que sí, hay elefantes que nacen sin colmillos.

Entre los elefantes que no tienen colmillos, encontramos a los asiáticos, los cuales generalmente carecen de estos, especialmente las hembras, ya que cierto porcentaje de machos suelen tenerlos. Cuando una hembra presenta colmillos, son mucho más pequeños que los de un macho. En la India, a los elefantes que nacen sin colmillos se les llaman Makhna.

Por su parte, los elefantes africanos comúnmente tienen colmillos, tanto los machos como las hembras, solo un reducido porcentaje de este grupo (2 % aproximadamente), presenta la ausencia de estos incisivos.

Cuando a un elefante se le quitan los colmillos sin generar heridas graves, puede sobrevivir sin ellos, pero es un acto muy doloroso, recordemos que son dientes y poseen terminaciones nerviosas. Además, cuando un elefante ha perdido sus colmillos, estos no vuelven a crecer y las acciones que realizaba, como alimentarse y defenderse, quedan considerablemente disminuidas.

Para más información, puedes consultar este otro artículo sobre Diferencias entre el elefante africano y el asiático.

¿Todos los elefantes tienen colmillos? - ¿Hay elefantes sin colmillos?

La caza y los colmillos de los elefantes

A través de la historia humana, las diversas civilizaciones han usado el marfil como un material muy codiciado, aspecto que aún se mantiene y que ha acabado con la vida de miles de ejemplares. Los elefantes son, de hecho, una de las especies que más han sufrido por la acción humana para ser despojados de esta parte de su cuerpo. El marfil obtenido de los colmillos tradicionalmente se usaba en decoraciones de templos, botones para la ropa, teclas de piano, joyas, peines, complementos de bastones, sillas y diversidad de otros objetos.

Actualmente, en África y Asia existe una gran demanda de marfil y, a pesar de las restricciones legales, su comercio ilícito aún se mantiene, ya que todavía se utiliza para la elaboración de objetos empleados en diversos cultos, ceremonias o actos religiosos. Por otro lado, también se usa para la producción de varios tipos de adornos, figuras decorativas, así como la base de dagas.

Pero no solo la caza por sus colmillos ha originado la drástica disminución de las poblaciones, sino también el uso de su piel para elaborar amuletos, así como la alteración y fragmentación de los ecosistemas. Por otro lado, su comercio ilegal para ser usados en circos y el asesinato producto de la superposición de sus hábitats con la de los humanos, ha afectado considerablemente el número de individuos en las diversas regiones.

Estado de conservación de los elefantes

Las dos especies de elefantes africanos se encuentran clasificadas como vulnerables, mientras que el elefante asiático está catalogado en peligro de extinción.

Todas las especies actuales están bajo diversas figuras de protección legal, las cuales prohíben su caza y comercialización, sin embargo, en algunas zonas estas leyes no son aplicables, por lo que sufren de los ataques anteriormente descritos. Los elefantes existentes, indistintamente de la región de ubicación, son animales que deben ser favorecidos con la aplicación de estrictas medidas de conservación. Además, las sanciones tendrían que ser más severas para quienes actúen en contra de ellos, porque de lo contrario y de manera irremediable, irá aumentando irreversiblemente la extinción de estas especies.

Si deseas leer más artículos parecidos a ¿Todos los elefantes tienen colmillos?, te recomendamos que entres en nuestra sección de Curiosidades del mundo animal.

Bibliografía
  • De Lorenzo, M. y Iglesias, C. (2016). Elefante asiático sometido al turismo: ¿Cuál es el precio por romper su alma? Universidad de Santiago de Compostela, España. Disponible en: https://minerva.usc.es/xmlui/bitstream/handle/10347/14957/Garc%C3%ADa%20de%20Lorenzo_Iglesias%20Rodr%C3%ADguez_El%20elefante%20asiatico%20sometido%20al%20turismo_%20El%20precio%20por%20romper%20su%20alma.pdf?sequence=1&isAllowed=y
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  • Williams, C., Tiwari, SK, Goswami, VR, de Silva, S., Kumar, A., Baskaran, N., Yoganand, K. y Menon, V. (2020). Elephas maximus. La Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN. Disponible en: https://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2020-3.RLTS.T7140A45818198.en

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