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Picozapato - Características, dónde vive, alimentación y reproducción

 
Por Nick A. Romero H., Biólogo y educador ambiental. 21 diciembre 2021
Picozapato - Características, dónde vive, alimentación y reproducción

Las aves son un grupo de vertebrados con una diversidad impresionante, donde encontramos sin duda especies que exhiben hermosas características físicas, además de los variados cantos que muchas logran hacer. Dentro de los distintos rasgos de este grupo de animales tenemos desde muy pequeños tamaños hasta aves realmente impresionantes por su altura y aspecto, siendo una de ellas la conocida como picozapato, una especie que sin lugar a dudas nos recuerda la estrecha relación entre estos emplumados voladores y los dinosaurios.

Continúa leyendo este artículo de ExpertoAnimal y conoce los datos más relevantes sobre las características del picozapato, su hábitat, alimentación y reproducción.

Clasificación taxonómica del picozapato

Empecemos conociendo los aspectos sobre la clasificación del picozapato. Anteriormente, esta ave se consideraba con otra taxonomía, sin embargo, actualmente se ubica en el grupo de los pelicanos, aves zancudas y garzas, entre otros.

El ave picozapato es la única especie existente del género y se clasifica de la siguiente manera:

  • Reino: Animalia
  • Filo: Chordata
  • Clase: Aves
  • Orden: Pelecaniformes
  • Familia: Balaenicipitidae
  • Género: Balaeniceps
  • Especie: Balaeniceps rex

Características del picozapato

El picozapato (Balaeniceps rex) es un animal realmente impresionante, fácil de identificar y muy curioso. Veamos a continuación sus principales características físicas:

  • El tamaño del picozapato es, sin duda, de grandes dimensiones, ya que esta ave llega a tener una altura entre 1,10 y 1,40 metros, de modo que es un animal imponente.
  • Posee un aspecto que se puede describir como prehistórico, con una mirada intimidante.
  • El peso de un macho está alrededor de los 5,6 kg, mientras que el de la hembra es de unos 4,9 kg.
  • La envergadura alar del picozapato puede ser de hasta unos 2,6 metros.
  • El pico se asemeja a una especie de zapato de madera y termina en una punta con forma de gancho curvado y afilado, de ahí su nombre común.
  • Generalmente, el color es gris pizarra, teniendo la cabeza de un tono más intenso. En las alas hay tonos más claros y se puede distinguir cada pluma, la cuales suelen tener un borde blancuzco.
  • En la región posterior de la cabeza se ubica un mechón de menor tamaño que puede apreciarse como una cresta.
  • Los ojos, de gran tamaño, son de color amarillento o en algunos casos blanco grisáceo.
  • Su gran dimensión está en relación a sus largas patas, que son de color negruzco. Los dedos también son largos, se dividen claramente y no existe membrana alguna entre ellos.
Picozapato - Características, dónde vive, alimentación y reproducción - Características del picozapato

Costumbres del picozapato

Una de las principales costumbres del picozapato es su comportamiento solitario, excepto durante la escasez de alimentos, que pueden verse varios ejemplares cerca. Incluso las parejas reproductoras usualmente se mantienen en lugares distantes dentro del territorio.

Con el fin de perder calor, esta ave comúnmente usa el aleteo gular para refrescarse. Si dispone de recursos para alimentarse, no presenta hábitos migratorios, pero puede dentro de su misma región de distribución hacer movilizaciones para anidar u optimizar la alimentación. Si quieres conocer animales que sí realizan migraciones, no te pierdas este artículo: "Animales que migran".

A pesar de su aspecto intimidante, el picozapato no es un ave agresiva con las personas, a las cuales incluso permite aproximarse en algunas ocasiones a cierta distancia del nido. Es común observarla volar durante el día sobre su territorio. Así pues, si te preguntas si el picozapato puede volar, a pesar de su gran tamaño, la respuesta es sí, y tiene grandes capacidades para ello.

Suele ser un ave silenciosa, aunque a veces realiza ciertos sonidos con el pico. Los principales sentidos usados son la visión y el oído, con el fin de optimizar la vista se le ve normalmente con la cabeza dispuesta verticalmente hacia abajo.

Picozapato - Características, dónde vive, alimentación y reproducción - Costumbres del picozapato

¿Dónde vive el picozapato?

Ahora que conocemos las principales características del picozapato y sus costumbres, ¿dónde vive? El picozapato es un ave nativa de África y se desarrolla en el centro de esta región, específicamente en el Congo, Ruanda, Sudán, Tanzania, Uganda y Zambia.

El hábitat del picozapato está constituido por pantanos de inundaciones estacionales, pero puede movilizarse a otros ecosistemas para reproducirse y buscar alimento. Usualmente, está presente en áreas donde dominan plantas como los papiros, por ejemplo, la especie Cyperus papyrus, juncos como el caso de Phragmites spp., y pastos, especialmente Miscanthidium spp. Se desarrolla también en lugares con abundante vegetación flotante, pantanos permanentes e incluso en ciertas plantaciones como las de arroz. Sin embargo, evita ecosistemas de vegetación muy densa o que la altura sea superior al propio tamaño del ave.

Picozapato - Características, dónde vive, alimentación y reproducción - ¿Dónde vive el picozapato?

¿Qué come el picozapato?

El picozapato es un ave carnívora, que se alimenta principalmente de peces, siendo uno pulmonado el de su preferencia, como la especie Protopterus aethiopicus, pero también incluye otras variedades como por ejemplo el Bichir de Senegal (Polypterus senegalus), bagres del género Clarias y peces del grupo Tilapias. Comúnmente se ubica en aguas poco oxigenadas, de modo que algunos peces se ven obligados a subir a la superficie para respirar y el ave aprovecha para capturarlos.

Por otra parte, se alimenta también de roedores, anfibios, pequeños cocodrilos, tortugas y serpientes acuáticas. En algunas ocasiones puede incluir aves jóvenes y carroña. Para capturar a la presa, puede mantenerse quieta dentro del agua y, una vez que la detecta, se abalanza; también puede ir caminando para vadearla.

Reproducción del picozapato

La reproducción del picozapato, en general, dura más tiempo que en otras aves debido a su lento desarrollo. Se caracteriza por ser un ave monógama. Las parejas reproductivas se establecen en territorios de hasta unos 3 kilómetros cuadrados. La temporada reproductiva, aunque puede ser diferente según el área, suele ocurrir al inicio de la estación de sequía. Desde este momento, las aves se vuelven muy territoriales y defienden sus nidos contra depredadores.

El lapso del ciclo reproductivo, desde que empieza a construir el nido hasta que los polluelos empluman, dura entre 6 y 7 meses. Primero, el picozapato prepara un espacio de unos 3 metros sobre una isla o cúmulo de vegetación flotante, en la cual construirá un gran nido de tipo plataforma, que teje y tendrá alrededor de 1 metro de diámetro. Posteriormente, se pondrán unos 2 huevos de color blanquecino, que serán incubados alrededor de 30 días. Por lo general, es solo uno de los huevos el que será viable. Es común que los padres rocíen el nido con agua y le procuren sombra para refrescar a los huevos.

Ambos padres participan en todas las etapas de la reproducción. Para alimentar al recién nacido, regurgitan comida para que este la tome. Se ha documentado que cuando hay dos polluelos, uno ataca a otro, siendo el mayor quien ejecuta la acción. Luego, los padres rechazan al pequeño herido, que muere por falta de cuidados. En comparación a otras aves, el picozapato suele tener un desarrollo más lento, volviéndose independiente después de los 3 meses de edad.

Picozapato - Características, dónde vive, alimentación y reproducción - Reproducción del picozapato

Estado de conservación del picozapato

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) tiene clasificado al picozapato en la categoría de vulnerable. Sus principales amenazas la constituyen la transformación del hábitat para el desarrollo de la agricultura, ganadería o explotación petrolera; caza para su consumo o por creencias populares asociadas a que el ave es supuestamente un mal presagio y también para su comercialización y venta a zoológicos.

¿Cuántos picozapatos quedan en el mundo?

Según la UICN, quedan alrededor de 3.300-5.300 picozapatos en el mundo. La tendencia poblacional es decreciente, de modo que se han propuesto ciertas acciones para su conservación. Además de estar incluida en el apéndice II de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres, se desarrollan ciertos planes que involucran a las comunidades para la protección de este animal.

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Bibliografía
  • BBC Mundo (2013). El pájaro monstro que se come a su hermano. Disponible en: https://www.bbc.com/mundo/noticias/2013/01/130109_picozapato_pajaro_monstruo_documental_bbc_ch
  • BirdLife International. (2018). Balaeniceps rex. La Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN Disponible en: https://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2018-2.RLTS.T22697583A133840708.en
  • Steffen, A. 2007. Balaeniceps rex. Animal Diversity Web. Disponible en: https://animaldiversity.org/accounts/Balaeniceps_rex/

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