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Tipos de cnidarios - Qué son, ejemplos, características y reproducción

 
Por Nick A. Romero H., Biólogo y educador ambiental. Actualizado: 6 septiembre 2022
Tipos de cnidarios - Qué son, ejemplos, características y reproducción

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Dentro de los animales invertebrados encontramos al filo de los cnidarios, un interesante grupo que contiene una diversidad importante de especies. El nombre cnidario se toma del término "cnidocitos", unas células especializadas y únicas del grupo. Algunos miembros de este filo son animales letales para los seres humanos, mientras que otros pueden causar molestias menores y unos pocos casi imperceptibles.

¿Quieres saber qué son los cnidarios? Te invitamos a que continúes leyendo este artículo de ExpertoAnimal para conocer los tipos de cnidarios, ejemplos concretos, sus principales características y mucho más.

¿Qué son los cnidarios?

Los cnidarios son animales invertebrados de vida acuática y con una constitución más compleja que las esponjas, pero menor que los bilaterales. A pesar de este último aspecto, pueden ser buenos depredadores de animales mucho más complejos que ellos.

Tienen un antiguo registro fósil, el cual se remonta a unos 700 millones de años. Por ello, dentro de los cnidarios encontramos una importante diversidad, representada por una variedad de hermosas y extrañas formas, donde se incluyen hidroides con formas de plantas, anémonas parecidas a flores, medusas y los peculiares corales córneos y corales pétreos, quienes forman los fascinantes arrecifes de coral, a los cuales se asocia una biodiversidad de suma importancia ecológica.

Tipos de cnidarios

La clasificación de los cnidarios, según el Sistema Integrado de Clasificación Taxonómica [1], corresponde de la siguiente manera:

  • Reino: Animal
  • Filo: Cnidaria

A su vez, distinguimos tres subfilos, en los cuales se agrupan los diferentes tipos de cnidarios. El primero de ellos es el de los antozoarios. Aquí se incluye la clase Anthozoa, que agrupa a los corales, animales de flores y anémonas de mar.

El segunfo subfilo es Medusozoa, que agrupa a las medusas y se clasifica en las siguientes clases:

  • Cubozoa (avispas marinas, medusas de caja)
  • Hydrozoa (animales hidroides)
  • Polypodiozoa (polipodiozoos)
  • Scyphozoa (medusas)
  • Staurozoa (estauromedusas)

Por último, tenemos el subfilo Myxozoa, que agrupa a los mixozoos (que son unos parásitos microscópicos) y se divide en dos clases:

  • Malacosporea
  • Mixosporea

En cuanto al número de especies dentro de los cnidarios, se estiman alrededor de unas 10 000 aproximadamente.

Características de los animales cnidarios

Ahora que conocemos a los distintos tipos de cnidarios, podemos intuir que resulta complicado establecer características iguales para todos. Sin embargo, de forma general, mencionaremos las principales características de los animales cnidarios:

  • Todos los miembros del filo son animales exclusivamente acuáticos.
  • Poseen simetría radial.
  • No tienen cabeza definida, por lo que los extremos del cuerpo se denominan oral, cerca de la boca y aboral (lejos de la boca).
  • Los cnidarios presentan dos formas básicas: pólipos o medusas. Algunas especies presentan las dos, dependiendo del estadio en el que se encuentren, como en el caso de algunos hidrozoos y la clase Scyphozoa.
  • En algunas especies como en el caso de los corales y anémonas, las formas de pólipo generalmente tienen cuerpo tubular, con tentáculos alrededor de la boca, y suelen estar fijos al sustrato por el extremo aboral, donde hay una estructura que a veces tiene forma de disco. Este tipo de cnidario puede vivir de manera solitaria o en una organización denominada colonia.
  • Los cnidarios con formas de medusas suelen tener cuerpo similar a una campana o paraguas, con una disposición corporal dividida en cuartos. Comúnmente, en estos casos la boca se ubica en el centro, por el lado cóncavo del animal, con los tentáculos extendidos alrededor de la umbrela.
  • Todos los miembros de este filo tienen un endoesqueleto o exoesqueleto, que puede ser de composición quitinosa, calcárea o proteica.
  • Algunos poseen una sustancia llamada mesoglea, que funciona como hidroesqueleto y, aunque tiene principalmente agua, también se compone de proteínas, colágeno y otras sustancias. Esta sustancia se halla, por ejemplo, en corales y medusas.
  • El cuerpo de los cnidarios tiene una sola abertura, la cual funciona como boca y ano. Esta se conoce como cavidad gastrovascular.
  • Estos animales, generalmente, poseen tentáculos alrededor de la boca.
  • Como rasgo único del filo, los cnidarios presentan unas células especializadas llamadas cnidocitos, muy abundantes en los tentáculos, con las cuales inyectan sustancias químicas que inmovilizan a sus presas; también las usan para la defensa. Algunas especies poseen sustancias letales para los seres humanos, como es el caso de ciertas especies de la clase Cubozoa.
  • Los cnidarios también tienen otras células especializadas, entre las que se encuentran musculares y sensoriales. Estas últimas son capaces de realizar sinapsis.
  • Otra característica de los cnidarios es que no tienen órganos definidos.
  • Los cnidarios con forma de pólipo son sésiles, mientras que los que tienen forma de medusa pueden dejarse llevar por las corrientes. No obstante, recientemente se ha comprobado que son capaces de nadar, para lo cual se apoyan en movimientos de contracción del cuerpo.
  • Cuentan con una red nerviosa que controla los procesos vitales.
  • Tienen estructuras sensoriales, las cuales les permiten responder ante estímulos como la luz, la temperatura o los cambios de presión, entre otros.
  • Los restos de alimentos no digeridos son excretados por la boca.
  • La respiración ocurre por medio de las células corporales, que absorben oxígeno y liberan dióxido de carbono.
Tipos de cnidarios - Qué son, ejemplos, características y reproducción - Características de los animales cnidarios

Hábitat de los cnidarios

Los cnidarios, como hemos mencionado, son animales exclusivamente acuáticos, bien adaptados para vivir en este medio. La gran mayoría de las especies habita en ecosistemas de agua salada, no obstante, algunas otras especies viven en cuerpos de agua dulce.

Según la especie, los cnidarios pueden ser de tipo cosmopolita o estar restringidos a hábitats particulares. Por otro lado, también en función del animal se desarrollan en aguas profundas o superficiales, así como con diferentes condiciones de temperaturas. Adicionalmente, algunos se ubican en aguas abiertas, mientras que otros hacia las costas. Los cnidarios que nadan, se desplazan de un lugar a otro en función de las condiciones del medio.

Ejemplos de hábitats de cnidarios

Por ejemplo, nos encontramos con la medusa luna (Aurelia aurita), quien tiene una amplia distribución por todos los océanos, menos en el Ártico, por lo que habita en mares de América, Asia, Europa, Australia y en algunas áreas de África. La medusa de agua dulce (Craspedacusta sowerby), en cambio, es nativa de cuerpos dulceacuícolas de Asia, al igual que los miembros del género Hydra, que viven en aguas dulces. Y por su parte, la temible avispa de mar (Chironex fleckeri) está restringida principalmente en aguas marítimas de Australia y hacia el sudeste asiático.

Por otro lado, los arrecifes de coral, que pueden estar formados por varios tipos de cnidarios, tienen un hábitat más definido, el cual suele estar asociado con mares de tipo tropical, en profundidades que no suelen superar los 50 metros, con rangos de temperaturas de 20 hasta unos 28 ºC y ciertas condiciones de salinidad. Estos forman parte de unos ecosistemas marinos altamente productivos y con una relevancia ecología para el planeta, además están asociados con otros ecosistemas marino costeros, con los cuales se brindan beneficios mutuos.

Alimentación de los cnidarios

Dependiendo del tipo de cnidario, existe un modo de alimentación en estos animales. Así, algunos son depredadores activos, como las medusas, que cazan a sus presas utilizando sus tentáculos, brazos orales y cnidocitos venenosos para paralizarlas y luego devorarlas. En cambio, los cnidarios de vida sésil, como los corales, se alimentan a través de la filtración de sustancias disueltas en el agua, absorbiendo las partículas. Algunas especies obtienen nutrientes a través de algas con las que establecen relaciones simbióticas, las cuales habitan dentro del animal, por lo que se les conoce como endosimbiontes.

Así, dependiendo de la especie, los cnidarios se alimentan de:

  • Fitoplancton
  • Zooplancton
  • Partículas disueltas
  • Peces
  • Crustáceos
  • Moluscos
  • Huevos
  • Otros cnidarios

 

Reproducción de los cnidarios

Los cnidarios pueden tener un tipo de reproducción asexual o sexual, con la particularidad que diversas especies tienen ambas formas reproductivas. En la reproducción asexual pueden brotar yemas a partir de evaginaciones del cuerpo que luego se desprenden. En otros casos, los individuos pueden dividirse por la mitad e incluso algunos de la clase Anthozoa se reproducen dividiéndose por encima de la base corporal. En el artículo sobre la Reproducción asexual en animales hablamos con más detalle.

En cuanto a la reproducción sexual, la misma se relaciona con especies que tienen una fase de vida con forma de pólipo (que se divide asexualmente) y otra de medusa, que corresponde con la reproducción sexual propiamente. De esta manera, hay cnidarios dioicos, es decir, unos machos y otras hembras, que producen espermatozoides y óvulos, respectivamente. Si te interesa profundizar más en este tema, no te pierdas este post sobre la Reproducción de las medusas.

Ejemplos de animales cnidarios

Ya hemos mencionado que los animales cnidarios son un grupo bastante diverso, pero conozcamos algunos ejemplos particulares de especies:

Clase Anthozoa

En esta clase encontramos animales que tienen pólipos con formas de flor, también incluye diversos tipos de corales, anémonas, plumas y abanicos de mar. Algunos ejemplos son:

  • Coral cuerno de ciervo (Acropora cervicornis)
  • Anémona pálida (Aiptasia pallida)
  • Anemona gigante del caribe (Condylactis gigantea)
  • Coral cerebro ranurado (Diploria labyrinthiformis)
  • Abanico de mar común (Gorgonia ventalina)

Clase Cubozoa

Aquí tenemos a las llamadas comúnmente "medusas de caja" por la sección transversal en forma cuadrada de las campanas. Son depredadores activos y buenos nadadores. Ciertos ejemplos son:

  • Medusa Irukandji (Carukia barnesi)
  • Avispa de mar (Chironex fleckeri)
  • Avispa verrugosa de mar (Tamoya gargantua)
  • Hikurage o medusa de fuego (Morbakka virulenta)
  • Mangkaprun Klong o sarong (Chironex indrasaksajiae)

Clase Hydrozoa

Es un grupo bastante diverso, tanto con fase de pólipo como de medusa, con un complejo proceso reproductivo. Entre sus miembros encontramos:

  • Barco de guerra portugués (Physalia physalis)
  • Pólipo de agua dulce (Hydra viridissima)
  • Medusa de sombrero de flor (Olindias formosa)
  • Género coral de fuego (Milleporidae dichotoma)
  • Marineros del viento (Velella velella)

Clase Polypodiozoa

Es un género de cnidarios parásitos y solo posee una especie: Polypodium hydriforme. Está en revisión su ubicación taxonómica. Curiosamente, habita dentro de las células de otros animales:

Clase Scyphozoa

Aquí encontramos a la mayoría de medusas. Los cnidarios de esta clase están bien diversificados en cuanto al hábitat, desde el ártico hasta aguas tropicales. Son cnidarios muy comunes en aguas costeras, aunque algunos viven a ciertas profundidades. Entre los ejemplos tenemos:

  • Medusa luna (Aurelia aurita)
  • Ortiga de mar (Chrysaora quinquecirrha)
  • Melena de león (Cyanea capillata)
  • Medusa dorada (Mastigias papua)
  • Gelatina de bala de cañón (Stomolophus meleagris)

Clase Staurozoa

Los de este grupo suelen ser animales de pequeño tamaño, asociados a aguas boreales y por lo general están adheridos a algún sustrato. Entre sus miembros están:

  • Medusa con tallo (Haliclystus antarcticus)
  • Medusa caleidoscopio manchada (Haliclystus octoradiatus)
  • Medusa acechada (Manania handi)
  • Medusa de trompeta acechada (Depastromorpha africana)
  • Medusa de campana trompeta (Lipkea stephensoni)
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Referencias
  1. ITIS (2022). Cnidaria. Disponible en: https://www.itis.gov/servlet/SingleRpt/SingleRpt?search_topic=TSN&search_value=48738#null
Bibliografía
  • Animal Diversity Web (2020). Disponible en: https://animaldiversity.org/
  • Hickman, C.; Roberts, L.; Parson, A. (2000). Principios integrales de zoología. McGraw Hill Interamericana: España.

 

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