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¿Cómo se reproducen los cocodrilos?

 
Por Cristina Simón, Bióloga y estudiante de Agroecología. 15 mayo 2020
¿Cómo se reproducen los cocodrilos?

Los cocodrilos o crocodíleos (orden Crocodylia) son los reptiles más grandes que existen en la actualidad. Entre ellos se encuentran los aligátores, los gaviales y los cocodrilos verdaderos. Todos son animales semiterrestres y presentan una morfología corporal inconfundible. Debido a su particular modo de vida y a su potente mandíbula, han causado terror en todas las civilizaciones, aunque también mucha admiración.

Sin duda, una de las características más sobresalientes de estos reptiles es su reproducción. A pesar de su temible aspecto, las hembras de los cocodrilos son unas de las mejores madres del reino animal y se esfuerzan mucho en asegurar la supervivencia de sus crías. En este artículo de ExpertoAnimal, te contamos cómo se reproducen los cocodrilos, incluyendo su cortejo, el cuidado de las crías y muchas otras curiosidades.

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Características del cocodrilo

Antes de saber cómo se reproducen los cocodrilos es fundamental que conozcamos una serie de características que pueden darnos algunas pistas:

  • Son amniotas: su embrión se desarrolla dentro de una serie de envolturas que contienen un medio líquido. Esto permite que la reproducción del cocodrilo se lleve a cabo fuera del agua, a diferencia de lo que ocurre en los anfibios.
  • Desarrollo directo: ponen huevos y no presentan larvas, sino que los individuos que nacen son muy semejantes a sus padres, aunque con un tamaño muy pequeño.
  • Madurez tardía: las especies más grandes (3-6 metros) alcanzan la madurez sexual en torno a los 10 o 15 años. A partir de ese momento, comienzan a reproducirse. Sin embargo, las especies más pequeñas (1-3 metros) pueden alcanzar la madurez a los 4 años de edad.
  • Larga vida reproductiva: los cocodrilos son animales muy longevos. Las especies de mayor tamaño pueden vivir hasta 80 años, mientras que las más pequeñas suelen vivir entre 20 y 40 años. Por este motivo, el periodo de reproducción es muy largo.
  • Son saurópsidos: pertenecen a la clase Sauropsida, como las aves y todos los animales que conocemos como reptiles (lagartos, tortugas, serpientes, etc.). Por los animales con los que están relacionados, podemos imaginar cómo se reproducen los cocodrilos.
  • Son arcosaurios: los ancestros de los cocodrilos aparecieron hace unos 250 millones de años. Junto a los dinosaurios, forman el clado Archosauria. Los únicos arcosaurios que sobrevivieron a la gran extinción del Cretácico-Terciario fueron algunos tipos de dinosaurios voladores (aves) y los ancestros de los cocodrilos. Por tanto, las aves son los parientes más cercanos del orden Crocodylia.
¿Cómo se reproducen los cocodrilos? - Características del cocodrilo

¿Dónde viven los cocodrilos?

Los cocodrilos tienen una distribución tropical y subtropical. Se extienden por las áreas cálidas de todos los continentes, salvo la Antártida. Por tanto, pueden verse en el sur de Asia, en toda Oceanía, en casi todo el África subsahariana y en la América cálida, desde el sur de Estados Unidos hasta la Amazonía.

El hábitat de los cocodrilos son los ríos, lagos, deltas, marismas, manglares y ciénagas. Los lugares concretos que pueden habitar dependen de cada familia e, incluso, de cada especie. Por ello, te recomendamos que eches un vistazo a este otro artículo sobre Dónde viven los cocodrilos. Sin embargo, si quieres saber cómo se reproducen los cocodrilos, ¡sigue leyendo!

La reproducción del cocodrilo

La reproducción del cocodrilo ocurre una vez al año. Tiene lugar en la época lluviosa y comienza con la defensa del territorio. Los machos nadan a lo largo del lugar que han escogido para su reproducción. Mientras lo hacen, exhiben algunas partes de su cuerpo, como la cabeza y la cola. Además, emiten sonidos articulados, es decir, vocalizaciones. Si esta exhibición no funciona, pueden llegar a luchar entre ellos. Cuando esto ocurre, embisten sus cabezas y chocan sus mandíbulas mientras elevan su cuerpo.

Para un macho, ganar un territorio significa quedarse con las hembras que viven en él. Normalmente, el ganador del territorio es el individuo más longevo y grande. Por ello, los animales que cumplen estas características son los que más se reproducen, pudiendo llegar a copular con más de 15 hembras durante una temporada reproductiva. Por tanto, los cocodrilos son animales polígamos.

Sin embargo, no es tan fácil como parece. Los machos dominantes deben cortejar a las hembras. Para ello, ambos se aproximan, rozan sus hocicos, frotan sus cuerpos, emiten vocalizaciones, nadan juntos y se sumergen varias veces. Si ambos lo desean, la cópula tiene lugar bajo el agua y puede llegar a durar 15 minutos.

¿Cómo se reproducen los cocodrilos? - La reproducción del cocodrilo

Cuidado de las crías de cocodrilo

Tras la cópula, las hembras defienden el lugar en que van a construir su nido. Algunos tipos de cocodrilos realizan montículos en la tierra más cercana al agua. Otros cocodrilos realizan huecos en la tierra con la forma típica de un nido. Es en estos lugares donde las hembras ponen entre 10 y 60 huevos, dependiendo de la especie y del tamaño de la hembra. Tras la puesta, es muy frecuente que cubran los nidos con plantas.

En la mayor parte de las especies del orden Crocodylia, las hembras permanecen cerca del nido para proteger a sus huevos. Tras 2 o 3 meses, según la temperatura de la arena, los huevos eclosionan. Es entonces cuando nacen unos pequeños cocodrilos a los que su madre ayuda a salir del nido. Después, los introduce en su boca y los transporta hasta el agua.

Las crías de cocodrilo son muy vulnerables, por lo que es habitual que su madre les cuide hasta que pueden defenderse solas. Para ello, permanece siempre a su lado y, a veces, se alía con otras madres para defender juntas a los pequeños. En algunas especies, la hembra excava otro nido junto al agua para poder proteger en él a las crías.

Si deseas saber más sobre cómo se reproducen los cocodrilos, te recomendamos este otro artículo sobre la Incubación del cocodrilo.

¿Cómo se reproducen los cocodrilos? - Cuidado de las crías de cocodrilo

Curiosidades de los cocodrilos

Ahora que sabemos cómo se reproducen los cocodrilos, vamos a responder a algunas de las preguntas más comunes sobre estos animales. Te dejamos algunas curiosidades de los cocodrilos:

¿Cómo se llama la hembra del cocodrilo?

El término “cocodrilo” es masculino, por lo que no podemos utilizar el determinante “la”, sino que debemos decir siempre “el cocodrilo”. El término “cocodrila” tampoco es correcto, ya que no existe. Por ello, cuando nos referimos a una hembra de este orden de reptiles debemos decir siempre “el cocodrilo hembra”.

Del mismo modo ocurre cuando un sustantivo tiene género femenino. Un ejemplo es el término “nutria”. No es correcto decir “nutrio” o “el nutria”, sino que debemos decir “la nutria macho”.

¿Cómo se desplazan los cocodrilos?

Los cocodrilos son animales semiacuáticos que permanecen muchas horas bajo el agua. Como te contábamos en el artículo sobre la alimentación del cocodrilo, se camuflan en la orilla esperando a sus presas y se lanzan sobre ellas. Pero no siempre están quietos, sino que los cocodrilos nadan y bucean con soltura. Para ello, se impulsan con el movimiento de su cola y utilizan sus patas como remos.

También son muy ágiles en tierra. Se debe a que pueden poner sus patas en una posición más o menos vertical y caminar levantando su cuerpo sobre ellas. Sin embargo, debido a su pesado tamaño, deben pasar mucho tiempo descansando tras un periodo de actividad prolongado. Lo hacen, normalmente, mientras toman el sol en grupo. Así es como aumentan la temperatura de su cuerpo, ya que son animales ectotermos.

¿Cuál es el cocodrilo más grande del mundo? ¿Y el más pequeño?

El cocodrilo más grande que se ha capturado hasta la fecha fue un ejemplar de Crocodylus porosus, el cocodrilo de agua salada. Este reptil gigante medía 6,17 metros de longitud y pesaba 1.076 kilogramos. Sin embargo, debemos tener en cuenta que es difícil medir a estos animales, por lo que probablemente existan otros más grandes en libertad.

Frente a los cocodrilos de agua salada, tenemos a Osteolaemus tetraspi, conocido como el cocodrilo enano. Estos animales tienen un tamaño medio de 1,7 metros.

¿Cómo se comunican los cocodrilos?

Los cocodrilos son los reptiles más sociales que existen. Los cuidados parentales que ya hemos mencionado son un buen ejemplo de ello. Para que tengan lugar, la madre y las crías deben comunicarse muy bien. Por ello, los pequeños realizan constantes vocalizaciones que llaman la atención de su madre. A menudo, estos enormes reptiles viven en grupos más o menos constantes que habitan en el mismo lugar.

Debido a su vida en sociedad, los cocodrilos presentan un sistema de señales muy diverso. Como todos los animales, se comunican mediante la secreción de hormonas, aunque lo que más destaca son sus vocalizaciones y sonidos. Dependiendo de las características del sonido, causan una acción u otra en los demás individuos de su especie. Además, se comunican mediante posturas, como la sacudida de la cola o el levantamiento del hocico.

Si deseas leer más artículos parecidos a ¿Cómo se reproducen los cocodrilos?, te recomendamos que entres en nuestra sección de Curiosidades del mundo animal.

Bibliografía
  • Dell’Amore, C. (2013). Biggest crocodile dies in captivity. National Geographic News. En: nationalgeographic.com. Consultado el 9 de mayo de 2020.
  • Lance, V. A., Elsey, R. M., & Lang, J. W. (2000). Sex ratios of American alligators (Crocodylidae): male or female biased? Journal of Zoology, 252(1), 71-78.
  • Lang, J. W. (1987). Crocodilian behaviour: implications for management. Wildlife management: crocodiles and alligators, 1987, 273-294.
  • Real Academia Española. Cocodrilo. Diccionario de la lengua española. Actualización 2019. En: dle.rae.es. Consultado el 9 de mayo de 2020.
  • Thorbjarnarson, J. B., Messel, H., King, F. W., & Ross, J. P. (1992). Crocodiles: an action plan for their conservation. IUCN.

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