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¿La orca es una ballena?

 
Por Nick A. Romero H., Biólogo y educador ambiental. 9 febrero 2022
¿La orca es una ballena?

La orca es un mamífero marino sobre el cual se ha construido una temible fama indebida, ya que se le ha calificado como la ballena asesina. Estas son muy activas a la hora de cazar, debido a su tipo de dieta carnívora. Por otro lado, de forma común a estos animales se les identifica como ballenas. Sin embargo, ¿te has preguntado alguna vez si realmente pertenecen a este tipo de cetáceos? Sigue leyendo este artículo de ExpertoAnimal y conoce si la orca es una ballena, además de averiguar cuáles son las diferencias entre orca y ballena.

También te puede interesar: ¿Las ballenas tienen dientes?

¿Las orcas son ballenas o delfines?

Los cetáceos conforman a un variado grupo de animales mamíferos, que guardan como aspecto común su vida exclusivamente acuática. Aunque la mayor diversidad se encuentra en los océanos, algunas especies se desarrollan en ecosistemas de agua dulce.

En el mundo animal, es usual que se utilicen nombres para identificar a ciertos grupos o especies que no corresponden con los aspectos formales de la taxonomía aplicada por la ciencia. Sin embargo, esto último no impide que se generalice la manera común de nombrar a los animales. En relación a los cetáceos, ocurre algo como lo mencionado: de forma general se les nombra usualmente a unos como ballenas, a otros como delfines y, aunque hay más tipos, estos son los más conocidos dentro del grupo.

Pero no todos los animales llamados ballenas, desde el punto de vista taxonómico, pertenecen realmente a este grupo, y las orcas son un ejemplo, ya que están agrupadas con los delfines y otros mamíferos acuáticos. Ahora bien, podemos encontrar una distinción en la que se usan los términos ballenas barbadas y ballenas dentadas.

  • Ballenas barbadas: se correspondería, entre otras, la ballena de Groenlandia (Balaena mysticetus).
  • Ballenas dentadas: entre otras especies, encontramos a la orca (Orcinus orca).

La diferencia radica en la ausencia o presencia de dientes, ya que quienes carecen de estos, tienen unas estructuras llamadas barbas, que utilizan para alimentarse por un sistema de filtración.

Ante lo planteado, entonces nos encontramos con que la orca no es realmente una ballena, ya que, las verdaderas ballenas se clasifican en el suborden Mysticeti, mientras que las orcas en Odontoceti, donde también están los delfines, cachalotes, entre otros.

¿La orca es una ballena? - ¿Las orcas son ballenas o delfines?

¿Por qué se le llama a la orca ballena asesina?

Como hemos mencionado, las orcas han sido identificadas con un temible calificativo, las ballenas asesinas, lo que seguramente está asociado con su agilidad para cazar, ya que son unas extraordinarias depredadoras, porque realizan esta actividad de manera grupal y con mucha precisión.

Las orcas pueden alimentarse de una gran variedad de animales marinos, a los que persiguen y capturan eficientemente. De esta manera, son capaces de comer al menos 45 kg de carne al día, pero incluso pueden ingerir mayores cantidades, lo que nos da una idea de su capacidad de depredación. Su alimentación incluye desde:

Por otro lado, encontramos que, aunque las orcas de vida silvestre muy pocas veces han realizado ataques a humanos, los eventos ocurridos han estado relacionados con posibles equivocaciones por parte de estos animales porque los confunden con presas. Decimos confundiendo porque no hay reportes sobre que persigan a humanos para alimentarse.

Sin embargo, los mayores ataques que las orcas han hecho a las personas, algunos de ellos incluso fatales, se han suscitado con individuos que se mantienen en cautiverio. Al respecto, debemos mencionar que las orcas son animales exclusivamente de vida silvestre, es decir, deben permanecer en estado de libertad en los océanos por donde comúnmente se desplazan. Contrariamente a esto, diversos individuos se han capturado y mantenido en parques acuáticos, en los cuales se adiestran para que participen en actuaciones de entretenimiento.

Los animales no están para entretenernos, hay algunos que pueden ser de compañía y están adecuadamente adaptados a convivir con nosotros en espacios humanizados, pero este no es el caso de las orcas. En este sentido, un animal que requiere de un hábitat como el mar necesita:

  • Desplazarse
  • Interaccionar con su manada
  • Cazar

Cuando se encuentra confinado en piscinas diminutas y sometido a constantes entrenamientos, se modifican estos aspectos que forman parte de su desarrollo natural, lo que trae como resultado un estrés permanente en este animal, razón por la cual en estas condiciones tienden a generar ataques contra las personas, afianzando la idea inapropiada de que son unas asesinas.

Te recomendamos que le eches un vistazo a este artículo sobre ¿Por qué las orcas en cautividad tienen su aleta dorsal doblada? para que puedas saber más sobre el tema.

Diferencias entre orca y ballena

Ahora que ya sabemos que las orcas y las ballenas no son lo mismo, vamos a averiguar algunas de las diferencias entre orcas y ballenas. A continuación:

  • Taxonomía: las orcas pertenecen al suborden Odontoceti y las ballenas a Mysticeti. Además, están reconocidas varias especies de ballenas y, aunque hay evidencia para tener la misma consideración con las orcas e incluso al nivel de subespecies, hasta el momento se mantiene una sola especie de orca y las subespecies no han sido formalmente nombradas. Es necesario esperar el consenso al respecto.
  • Presencia o no de dientes: las orcas son animales dentados, de modo que tienen dientes con los que capturan y desmiembran al alimento cazado; por su parte, las ballenas carecen de ellos, poseen barbas que son estructuras de queratina, y luego de atrapar su alimento que puede ser de diferentes maneras, filtran el agua, la cual expulsan, manteniendo retinada la comida. ¿Qué comen las ballenas? No dudes en leer este post de ExpertoAnimal para saberlo.
  • Hábitat: las orcas son animales exclusivamente marinos, al igual que todas las especies de ballenas. Sin embargo, dentro de los odontocetos también encontramos especies de agua dulce.
  • Tamaño: las orcas no suelen superar los 10 metros de longitud, pero en el caso de las ballenas encontramos individuos que incluso triplican esta medida, como es el caso de la ballena azul (Balaenoptera musculus).
  • Comportamiento social: las orcas suelen formar agrupaciones de mayor cantidad de individuos que las ballenas.
  • Respiración: en el caso de las orcas hay solamente un espiráculo u orificio nasal ubicado en la cabeza para la respiración. En cambio, las ballenas tienen dos de estos.

Si deseas leer más artículos parecidos a ¿La orca es una ballena?, te recomendamos que entres en nuestra sección de Curiosidades del mundo animal.

Bibliografía
  • Burnett, E. (2009). Orcinus orca. Animal Diversity Web. Disponible en: https://animaldiversity.org/accounts/Orcinus_orca/
  • ITIS. (2022). Cetacea. Disponible en: https://www.itis.gov/servlet/SingleRpt/SingleRpt?search_topic=TSN&search_value=180403#null
  • Reeves, R., Pitman, R.L. & Ford, J.K.B. (2017). Orcinus orca. The IUCN Red List of Threatened Species. Disponible en: https://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2017-3.RLTS.T15421A50368125.en

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