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Alces - Tipos, características, qué comen y dónde viven

 
Por Nick A. Romero H., Biólogo y educador ambiental. Actualizado: 30 noviembre 2021
Alces - Tipos, características, qué comen y dónde viven

La familia de los ciervos está formada por diferentes animales, y uno de ellos es el alce. Los alces son de los más representativos del grupo, por un lado, debido a los tamaños que logran alcanzar y, por otro, gracias a la presencia de las grandes astas con forma palmeada desarrolladas por los machos, que son unas extensiones de su cerebro.

La clasificación de estos cérvidos ha sido controvertida en cuanto al número de especies que existen. Si quieres conocer sobre este aspecto y otros datos interesantes sobre las características de los alces, sigue leyendo este artículo de ExpertoAnimal.

Clasificación de los alces

Como mencionamos, la clasificación de los alces ha sido controvertida, específicamente en relación al número de especies que existen. Conozcamos a continuación las dos formas en las que se han clasificado a estos animales.

Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) [1]:

  • Reino: Animalia
  • Filo: Chordata
  • Clase: Mammalia
  • Orden: Cetartiodactyla
  • Familia: Cervidae
  • Género: Alces
  • Especie: Alces alces
  • Subespecies: Alces alces alces; Alces alces americana; Alces alces andersoni; Alces alces buturlini; Alces alces cameloides; Alces alces gigas; Alces alces pfizenmayeri; y Alces alces shirasi.

Según Wilson, D. y Reeder, D. editores de Mammal Species of the World [2]:

  • Reino: Animalia
  • Filo: Chordata
  • Clase: Mammalia
  • Orden: Artiodactyla
  • Familia: Cervidae
  • Género: Alces
  • Especie: Alces alces
  • Subespecies: Alces alces alces y Alces alces caucasicus.
  • Especie: Alces americanus
  • Subespecies: Alces americanus americanus y Alces americanus cameloides.

Características de los alces

Conozcamos las principales características de los alces:

  • Son los miembros más grandes del grupo los cérvidos, de modo que tienen rangos te peso de entre 270 y 770 kg. En cuanto a las dimensiones, van de 2,3 hasta 3,1 metros de longitud.
  • Tienen un cuerpo macizo característico, el cual está sostenido por patas largas, pero delgadas.
  • El cuello es corto y a la vez grueso.
  • La cabeza es grande, con un hocico ancho y prominente, que sin duda también es peculiar en la especie.
  • Los ojos son pequeños en relación a la cabeza, el labio superior sobresale por encima del inferior y en la nariz hay una zona desprovista de pelaje.
  • Debajo del cuello se encuentra la campana, una solapa de piel que a veces está presente también en las hembras.
  • Otra de las características de los alces es que tienen dimorfismo sexual, de manera que los machos son más pesados que las hembras y tienen las astas acampanadas que llegan a pesar hasta 35 kg. En algunas subespecies, estas extensiones del cráneo tienen formas diferentes.
  • Tienen un pelaje grueso que los protege del frío, generalmente oscuro, de color marrón, negro o grisáceo, que eventualmente se aclara hacia las extremidades.
Alces - Tipos, características, qué comen y dónde viven - Características de los alces

Tipos de alces

El debate científico en cuanto a los tipos de alces que existen aún no se ha resuelto. Como hemos comentado en líneas anteriores, dos reconocidas fuentes sobre animales plantean posturas diferentes con base a los estudios que se han hecho.

La UICN plantea que para establecer la diferenciación entre las especies de Alces alces y Alces americanus, algunos científicos se fundamentaron en ciertas diferencias en los cromosomas, dimensiones del cuerpo, color y forma de las astas, entre otras; sin embargo, la postura de otros especialistas es que el número cromosómico no es un buen referente para designar especies en mamíferos. Por otro lado, se recomendó que se diferenciaran en subespecies en base a las distinciones en algunas características.

Siguiendo la clasificación establecida por la UICN, existen entonces 8 tipos de alces:

  • Alces alces alces: corresponde al alce europeo, distribuido por Escandinavia, Finlandia, estados bálticos y Polonia hasta el río Yenisei.
  • Alces alces americana: se trata del alce oriental, que se distribuye por todo el este de Canadá.
  • Alces alcesandersoni: es el alce occidental, con presencia desde la Colombia británica hasta Minnesota y Ontario.
  • Alces alces buturlini: es el alce de Siberia, que habita el noreste de este país y Kamchatka.
  • Alces alces cameloides: se trata del asiático conocido como alce de Manchuria, que se extiende desde el norte de Mongolia hasta Ussuriland y el norte de Manchuria.
  • Alces alces gigas: es el alce de Alaska, que vive en esta región y en Yukon.
  • Alces alces pfizenmayeri: esta subespecie tiene presencia en Siberia y las montañas Stanovoy y Cherskiy.
  • Alces alces shirasi: llamado alce de Shiras o Yellowstone, habita desde el sur de Alberta a Wyoming y Utah.
Alces - Tipos, características, qué comen y dónde viven - Tipos de alces

¿Dónde viven los alces?

Los alces se distribuyen por una diversidad importante de hábitats, principalmente de tipo boscosos, ya sean de coníferas o de vegetación frondosa y abundante. En este sentido, tienen presencia desde el ecosistema de tundra hasta la taiga, incluyendo zonas boreales y templadas, de modo que presentan buena tolerancia a las bajas temperaturas.

Tienen preferencia por los bosques de tipo boreal secundarios, con presencia de espacios abiertos, pantanos, humedales y lagos. Son tolerantes a bosques de crecimiento secundario que antes tenían usos para la tala. Mientras existan bosques cercanos, pueden tener presencia en tierras bajas y de cultivo.

Aunque el hábitat de los alces es muy variado, se trata de una especie que evita las temperaturas del verano y se refugia en zonas densas con presencia de cuerpos de agua.

¿Qué comen los alces?

Los alces son animales herbívoros, que consumen gran cantidad de vegetación al día. Se alimentan principalmente de las hojas y ramas de diversas especies, según la disponibilidad en cada época. Algunas de las plantas por las que sienten preferencia en primavera y verano son el abedul, los fresnos y sauces, mientras que en otoño e invierno optan por los abetos, alpinos y enebros. También pueden incluir arándanos, brezos, hierbas e incluso plantas acuáticas.

En verano, los alces de Alaska y Canadá consumen láminas de minerales a través de las cuales satisfacen las necesidades de sodio. Estos animales llegan a realizar desplazamientos migratorios para buscar alimento. En zonas con algunos sembradíos, pueden generar ciertos daños al consumirlos de manera masiva.

¿Cómo se reproducen los alces?

Se han identificado dos formas reproductivas en los alces. Los que habitan hacia la tundra, tienden a la formación de grupos donde machos y hembras se atraen a través de sonidos y marcas de orina. Una vez agrupados, un macho dominante podrá enfrentarse con otros individuos de talla similar por el privilegio reproductivo, mientras que los jóvenes se alejan. Por su parte, los que se distribuyen hacia ecosistemas como la taiga, pueden formar parejas transitorias, por lo que un macho buscará tener exclusividad con una hembra hasta aparearse con ella.

Estos cérvidos se reproducen entre septiembre y octubre de cada año, teniendo las hembras un ciclo estral de 24 a 25 días y un celo de solamente 15-26 horas. El tiempo promedio de gestación es alrededor de 231 días y, aunque suelen tener una cría, el nacimiento de gemelos ocurre con cierta frecuencia.

Alces - Tipos, características, qué comen y dónde viven - ¿Cómo se reproducen los alces?

Estado de conservación de los alces

La UICN tiene clasificado al alce en la categoría de menor preocupación, con una tendencia poblacional en aumento. La principal amenaza para los alces es la modificación del hábitat, el cual es transformado principalmente por las prácticas forestales y agrícolas. Sin embargo, ciertas enfermedades de los ciervos también pueden afectar a estos animales.

Existe una distinción en el estado de conservación en Canadá y Nueva Escocia, lugares donde el alce ha sido declarado en peligro, ya que la especie es afectada por la caza ilegal, problemas de salud, fragmentación del hábitat y cambios que están posiblemente asociados a las variaciones del clima.

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Referencias
  1. Hundertmark, K. (2016). Alces alces. La Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN. Disponible en: https://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2016-1.RLTS.T56003281A22157381.en
  2. Don E. Wilson & DeeAnn M. Reeder (editors). (2005). Mammal Species of the World. A Taxonomic and Geographic Reference (3rd ed), Johns Hopkins University Press, 2,142 pp. Disponible en: http://www.departments.bucknell.edu/biology/resources/msw3/browse.asp?s=y&id=14200207
Bibliografía
  • De Bord, D. (2009). Alces alces. Animal Diversity Web. Diponible en: https://animaldiversity.org/accounts/Alces_alces/

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